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¿Qué es el gas metano y por qué es importante controlar sus emisiones?

“El gas metano es un compuesto que se encuentra de manera natural en la atmósfera terrestre. Aunque se produce por procesos naturales en ausencia de oxígeno, también es generado por algunas actividades humanas relacionadas con la producción y el uso de gas natural, particularmente”, señala el profesor Rodrigo Jiménez Pizarro, del Departamento de Ingeniería Química y Ambiental de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL).
 

Agrega que existen otras fuentes como la gestión de residuos sólidos y líquidos y la fermentación entérica en el ganado vacuno, y que este es un combustible interesante porque la cantidad de CO2 que produce es comparativamente más baja que la generada por otros combustibles como el carbón o el diésel. Este es un insumo importante en la industria química, por ejemplo para la producción de amoniaco.
 

La importancia del compromiso de controlar sus emisiones radica en que el gas metano es un buen combustible, pues produce una cantidad sustancial de energía sin generar tanto CO2, el problema es que es un potente gas de efecto invernadero. Si se deja escapar antes de la combustión, constituye un grave riesgo de calentamiento global.
 

El profesor Jiménez resalta que “existe el gas de origen fósil producido por procesos geológicos, que puede estar solo o acompañado por petróleo; también se puede producir de forma renovable por medio de la biodigestión”.
 

Señala además que “con respecto al cambio climático se dan dos aspectos, uno negativo y otro positivo; el negativo es que el gas metano, por ser emitido en cantidades menores al CO2, es el segundo gas de efecto invernadero y su potencial de calentamiento es 28 veces más grande que el CO2.
 

El aspecto positivo es que el tiempo que el metano permanece en la atmósfera es mucho menor al del CO2. Mientras el CO2 permanece unos 100 años en la atmósfera, el metano estaría alrededor de 12 años.
 

“Si se lograra reducir la emisión de gas metano, en 9 años veríamos que su concentración original se ha reducido en 2/3 partes. Sin embargo, es necesario tener en cuenta que no es posible lograr que la concentración del metano en la atmósfera sea de cero, pues una tercera parte de este es producida por procesos naturales y no por procesos hechos por el hombre”, sostiene el docente, ingeniero químico y Ph. D. en Ciencias e Ingeniería Ambiental.
 

En Colombia el sector minero-energético ha tenido iniciativas para reducir las emisiones fugitivas de metano y reducir las emisiones no intencionales –o asociadas con la producción de petróleo y gas– y también para recolectar el metano proveniente de rellenos sanitarios.

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