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¿Por qué está temblando tanto?

Según el Servicio Geológico Colombiano (SGC), el volcán Nevado del Ruiz, ubicado en los límites de los departamentos de Tolima y Caldas, registró “pequeños sismos de bajo nivel energético asociados a pequeñas emisiones de ceniza” el 13 de febrero1, el 24 de marzo y en la semana del 7 al 14 de abril de 2020. Paralelamente, el volcán indonesio Anak Krakatau, ubicado en una isla deshabitada en el estrecho de Sonda y uno de los volcanes con mayor actividad en el mundo, entró en erupción el 11 de abril. La alerta por cenizas y sismos cercanos se encuentra en seguimiento.
 

El profesor del Departamento de Geociencias y Medioambiente Jhon Jairo Sánchez, de la Facultad de Minas de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL), Sede Medellín, señala que “la estrecha relación se da porque, literalmente, es muy difícil que un volcán resista sino hay una falla geológica o una fractura del terreno; por tanto, cada vez que uno encuentra un volcán, es porque cerca o justo donde está el volcán hay fallas geológicas a lo largo de las cuales pueden suceder terremotos”.
 

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Cuando una falla geológica se mueve y produce un terremoto, puede influenciar la actividad del volcán y producir sismos pequeños, mover el sistema magmático y generar procesos que lleven a erupciones, cambiar el modo de desgasificación del volcán y a distancias más grandes, se ha documentado la relación entre un evento sísmico mayor y actividad volcánica distantes.
 

Uno de los casos más documentados es el terremoto de 9.3 en escala de Richter, ocurrido en 2004 en Indonesia y que fue bautizado como el sismo de las islas Sumatra-Andamán: la magnitud fue tan grande, que sus ondas circularon el planeta varias veces y en uno de esos recorridos afectó volcanes en Alaska produciendo sismicidad y emisiones de vapor. Pero esta relación también funciona en el sentido contrario: cuando un volcán está inactivo puede producir un evento sísmico con afectación en fallas geológicas vecinas.
 

La actividad de los volcanes


En las últimas semanas se presentó actividad en 15 volcanes el mismo día, ¿a qué se debe esto? Hay que tener presente que alrededor del mundo se conocen aproximadamente entre 150 a 1600 volcanes activos subaéreos, es de decir que están por encima de la superficie del agua con actividad reciente. “En los fondos oceánicos son mayores, pues se estima que pueden existir cientos de millones, los cuales no están bien cartografiados y definidos. Sin embargo, que haya 15 volcanes con actividad reciente no es raro ni peligroso porque las erupciones que se reportaron son pequeñas”, explica el profesor.


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Indonesia tiene más de 120 volcanes activos y en particular el Anak Krakatau ha presentado actividad desde 1927, cuando salió a la superficie; de manera simultánea hubo actividad reciente en el volcán Nevado del Ruiz, en la cordillera central de Colombia y en el volcán Popocatépetl en el centro de México, pero esto no expone que haya una relación, que un volcán influencie a otro sobre todo a distancias muy grandes: no hay información que permita establecer que exista un fenómeno global de activación.

Lo que sí es plausible es que dos volcanes compartan un mismo sistema subterráneo, donde la lava y el magma se mueven en el mismo reservorio y alimenten a ambos volcanes en la superficie.


Por ejemplo, en el sur de Colombia en la frontera con Ecuador, se encuentra el Complejo Volcánico Chiles-Cerro Negro, que se edifica sobre la Cordillera Occidental de los Andes; este cuenta con dos volcanes que están a unos 4 km de distancia y es razonable que al estar tan cercanos compartan un mismo sistema magmático.
 

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Impacto en las zonas


Los volcanes activos generan una serie de procesos cuando están en erupción que pueden ser potencialmente peligrosos dependiendo de la proximidad de las comunidades con los volcanes o el tamaño de la erupción.
 

“Es posible que un volcán presente una erupción pequeña y si hay una comunidad que está muy cerca o está en sitios donde se conoce que se pueden canalizar flujos de lodo, lava o avalanchas incandescentes, estas personas podrían afectarse bastante y es posible que un volcán presente un evento eruptivo mayor con impacto global. Por tanto, el grado de afectación de los procesos volcánicos depende de donde estén ubicadas la personas y del tamaño de la erupción”, señala el docente.
 

El volcán Anak Krakatau de Indonesia es un claro ejemplo pues ha tenido erupciones fuertes  en el pasado reciente como en 2018, cuando su actividad produjo al menos 400 muertos. Si este tuviera una erupción más fuerte que la de días pasados, el daño sería mayor y podría afectar a poblaciones importantes como la de Jakarta, capital indonesia ubicada a 160 kilómetros del volcán.

Según el Centro de Vulcanología y Mitigación de Desastres Geológicos de Indonesia, la erupción tuvo dos fases: una de detonación y actividad de 72 segundos y otra de 38 minutos y 4 segundos, momento en el que arrojó una columna de cenizas de 500 metros de altura hacia el norte.


El pronóstico


En el mundo existen varias metodologías para seguir en el corto, mediano y largo plazo la actividad de los volcanes, cuyo último objetivo es llegar a un pronóstico de la actividad futura.
 

En Colombia, explica el profesor Sánchez quien es doctor en Geología y Geofísica, hay métodos que consisten en el estudio en campo de las rocas y los depósitos que el volcán ha producido en su actividad histórica o pasada: unos relacionados con el campo de estudios geológicos en los que se llevan al campo, se extrae información que permita saber el tamaño de las erupciones; desde el punto de la geofísica, se despliega instrumentación alrededor del guacal con el propósito de estudiar la información y detectar los pequeños terremotos que se producen como consecuencia de la actividad volcánica y detectar las mediaciones en campo de gravedad o electromagnéticos.
 

Como los volcanes son fuentes importantes de gases y de especies químicas gaseosas, también se incluyen estudios de la geoquímica, para que estos puedan ser analizados, conocer el estado de la actividad y hacer proyecciones.
 

En Colombia hay una red de observatorios vulcanológicos ubicados en Manizales, donde se monitorean los volcanes del segmento norte de Colombia como el volcán Nevado del  Ruiz y el volcán Cerro Bravo; en Popayán, donde se hace seguimiento del volcán Puracé y el volcán Nevado del Huila y el de Pasto, que monitorea el volcán Galeras y el Azufral, entre otros.
 

Para consultar:
 

Sismos y volcanes en Colombia.

Sismógrafo portátil para el hogar.

 


1https://www2.sgc.gov.co/sgc/volcanes/VolcanNevadoRuiz/Paginas/generalidades-volcan-nevado-ruiz.aspx

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496,3219,2011,2010,3220,3221

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