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Extremófilos, o cómo vivir desafiando los límites de la vida

Cualquier especie animal perdería la vida en cuestión de segundos en las condiciones en las que los organismos extremófilos prosperan: temperatura, salinidad, ambientes extremadamente tóxicos, alta radiación, extremos de pH y altas presiones.

 

Por ejemplo, dentro de los extremófilos se encuentran el gusano Anisakis simplex, que resiste la radioactividad en Chernóbil (Ucrania), la bacteria Chromohalobacter beijerinckii, capaz de soportar las altas concentraciones de sal del mar Muerto, o los tardígrados, que sobreviven en el ambiente árido y sin agua del desierto de Atacama (16 oC), en Chile.

 

También se encuentran las células procariotas, amantes de la presión al fondo de la Fosa de las Marianas –la depresión del fondo marino en el océano Pacífico, considerada como el área más profunda de los océanos de la Tierra– o los tardígrados u “osos de agua”, capaces de sobrevivir a la radiación espacial y suspender sus procesos metabólicos por largos periodos para adaptarse a las condiciones más hostiles.

 

La bióloga María Angélica Leal,investigadora del Grupo de Astrobiología de la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL), señala que “el interés por los extremófilos inició en los años sesenta, cuando se encontraron bacterias capaces de desarrollarse a elevadas temperaturas –entre 82 y 88 oC– en la estructura volcánica del Parque Nacional Yellowstone (Estados Unidos)”.

 

“Tales avances animaron a varios investigadores a trabajar en la búsqueda de poblaciones de microorganismos en lugares que se consideraban inhabitables, como géiseres, lagos geotérmicos, profundidades marinas, rocas bajo el suelo o partes altas de la atmósfera”.

 

En los extremófilos reside un alto potencial de innovaciones científicas y biotecnológicas, por lo que vale la pena estudiarlos. Además, en su historia y biología se encuentra una ruta para entender el pasado evolutivo de la vida en la Tierra, e incluso entender los límites y potenciales de la vida en otros planetas.

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