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Amenaza en la quebrada Mermejal (Antioquia) por explotación minera

Por la cantidad de relaves que se producen en el proceso, es usual que dentro de las instalaciones requeridas para el desarrollo de este tipo de proyectos se construyan presas o estructuras a partir de los residuos o con la roca estéril de las voladuras que se hacen en el proceso de extracción.
 

En general, su diseño consiste en la construcción de diques perimetrales que crecen en altura al ritmo de la producción del proceso extractivo y se ubican sobre un suelo de cimentación generado por los mismos relaves, a medida que estos se van depositando.
 

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Según los investigadores Bruno Bussière, Michel Aubertin y Robert Chapuis1, dicho proceso produce una gran cantidad de estos residuos: por ejemplo, para obtener 10 gramos de oro se generan cerca de 5 toneladas de relaves (material sólido y líquido).
 

En este tipo de estructuras el riesgo de falla es alto debido al tipo de materiales utilizados y la forma de construcción, que tiende a ser por etapas, lo cual hace a las presas más vulnerables a presentar fallas que a retener agua. Un estudio colombiano realizado sobre la confiabilidad de presas de relaves determinó que “hasta 2011 ha habido 73 accidentes en presas de relaves que han causado más de 500 muertes”.
 

Como gran parte de la política económica colombiana se basa en la explotación de los recursos naturales –especialmente en lo concerniente a hidrocarburos y minería–, cada vez es más común este tipo de estructuras en el país. Según el Ministerio de Minas y Energía, la explotación minera aportó cerca del 4,75 % del producto interno bruto (PIB) nacional en el cuarto trimestre de 2018, lo que representa 11,08 billones de pesos.


La amenaza en la quebrada Mermejal


Uno de los proyectos de extracción minera en Colombia está en Buriticá, Antioquia. Según la empresa Continental Gold, para este se tendría un almacenamiento de relaves cercano a los 6,5 millones de m3 al final de su vida útil sobre la quebrada Mermejal. A pesar de que en la presa de Buriticá se vierten relaves compactados con un bajo contenido de humedad, como lo advierte el ingeniero José Luis Lara2, este tipo de relaves puede presentar problemas de estabilidad en áreas con altas precipitaciones como las que hay en gran parte del país.

Lo anterior representa una amenaza latente para los pobladores aguas abajo de la presa que queda sobre la quebrada Mermejal, pues en caso de una ruptura en dicha estructura se pueden presentar daños al medioambiente y pérdidas humanas. Un caso como estos se registró en 1995 en la presa de relaves de Omai, en Guyana, donde 2,9 millones de m3 se vertieron al río Omai (Vick, 1996)[3], o la presentada en 2015 en el estado de Minas Gerais en Brasil, cuando la presa de relaves de Fundaõ vertió 43 millones de m3 de material generando olas de hasta 10 m que a su paso cobraron la vida de 19 personas (Fonseca do Carmo, 2017)4.
 

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Teniendo en cuenta lo anterior, el objetivo de esta investigación es tener un primer acercamiento a esta problemática para determinar cuál podría ser el área afectada en caso de presentarse un aumento de humedad dentro de los relaves y que se genere la ruptura súbita de la presa, y así mismo determinar las velocidades y alturas que podría alcanzar el flujo en su recorrido sobre la quebrada. Los resultados serían el punto de partida para adelantar investigaciones más detalladas tanto de la amenaza como de los impactos que pueden generar este tipo de eventos en la sociedad y el ambiente.
 

Para determinar la zona afectada se realizaron varias simulaciones en el software Riverflow 2D®, el cual tiene un módulo que permite simular flujos hiperconcentrados como los producidos en este tipo de eventos, y se encontró que la ruptura de la presa de relaves de Buriticá produciría una onda de flujo de alta energía con caudales pico bastante altos en la quebrada Mermejal, por lo que se alcanzarían alturas de hasta 14 m y velocidades de hasta 17 m/s en algunos sectores de la quebrada y descargaría un caudal aproximado de 2.000 m3/s de lodo al río Cauca.

Cerca de 165 hectáreas de la cuenca de la quebrada se afectarían con el depósito de 4,6 millones de m3 de lodo tóxico en el área impactada.


Los resultados del estudio y la observación de los diferentes incidentes presentados en la literatura permiten concluir que la ruptura de estas estructuras provocaría la pérdida de incontables vidas, afectaría el ecosistema y generaría pérdidas económicas en la región, ya que la magnitud de estos eventos genera ondas de alta energía con caudales, pico altos y desarrollados en tiempos muy cortos. Por lo tanto, es importante promover investigaciones más detalladas sobre este tipo de eventos en el país.
 

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Como conclusión, se considera que la amenaza que se genera aguas abajo por este tipo de estructuras se debería tener en cuenta dentro del ordenamiento territorial y no solo como planes de gestión del riesgo internos de la empresa encargada de la extracción minera. Además se hace un llamado a las autoridades ambientales que deben realizar seguimiento constante a la estabilidad de este tipo de presas para evitar que se presente alguna catástrofe, pues estos eventos pueden afectar y cambiar drásticamente la forma de vida de los habitantes de la zona e incluso generar un desastre ambiental y económico en toda la región, sin precedentes en el país.

 


1 Hydraulic Conductivity of Homogenized Tailings from Hard Rock Mines. Canadian Geotechnical Journal 33: 470-482. 1996.

2 Lara, J. (2013). Experiencias de operación de depósitos de relaves espesados y filtrados. Golder Associates. http://www.iimp.org.pe/website2/jueves/boletin_17102013.pdf

3 Vick, S. (1996). Failure of the Omai tailings dam. Geotechnical news, 34-40.

4 Fonseca do Carmo, F., Yoshino, L., Junior, R., De Campos, I., do Carmo, F., Silvino, G., Ferreira, C. (2017). Fundão tailings dam failures: the environment tragedy of the largest technological disaster of Brazilian mining in global context. Perspectives in Ecology and Conservation, 15, 145-151.

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