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Pérdida de hábitat de los murciélagos llevaría a su extinción en el país

En Colombia, por la intervención histórica queda menos del 10 % de la cobertura original de este tipo de bosque, y solo el 5 % tiene alguna figura de protección.
 

Una reciente investigación de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) revela que estos cambios llevarían a la extinción de ciertas especies y a la pérdida de servicios ecosistémicos clave. La bióloga María Camila Valdés Cardona, quien forma parte del estudio, cuenta que la degradación, fragmentación y pérdida de ecosistemas también llevaría a la disminución de la riqueza de especies.

Típicamente, para saber dónde se encuentran los murciélagos se usa la “teoría de biogeografía de islas” que, como su nombre lo indica, se imagina el hábitat como un océano con islas donde los animales pueden vivir rodeados de una matriz homogénea (el agua), y donde no pueden vivir que se conoce como “no hábitat”.
 

Para la investigadora Valdés, esa mirada sobre simplifica el problema porque no se sabe qué tan heterogénea es esa matriz: “normalmente se habla solo de hábitat y no hábitat, pero este último está compuesto por muchas cosas, puede ser que lo que rodea a esas “islas” sea bosque degradado, cultivos, infraestructura, cuerpos de agua, y que estén transformados no necesariamente implica que los animales no puedan aprovecharlos”,  Agrega que aún no se han establecido del todo los mecanismos de estos animales para adaptarse a la modificación del hábitat.
 

Puedes ver: Diseñan simulador de vuelo de los murciélagos.
 

¿Dónde viven los murciélagos?


En la región norte de Colombia los refugios que usan los murciélagos son muy variados. En el caso de esta investigación, que estudió el Caribe y Santander, los murciélagos se reúnen en grandes agregaciones y se refugian en cuevas; por ejemplo en el municipio de Curití (Santander) se hallaron especímenes en una cueva llamada “Macaregua”, lo mismo que en cuevas del corregimiento de El Morro en Tubará (Atlántico).


Según la bióloga Valdés, otros lugares donde se pueden encontrar son los huecos de las rocas, en troncos huecos, en árboles con cavidades, en raíces elevadas, en refugios artificiales como techos de casas y otras construcciones humanas con buenas condiciones de temperatura, luz y humedad.

“Los que no se hacen en grandes grupos se refugian en las hojas de los árboles, como de platanillo, y lo que hacen es una especie de carpa bajo las hojas o se perchan en los árboles. Los murciélagos son un grupo muy diverso con diversos hábitats y refugios en los bosques secos tropicales y en los ecosistemas en general”, agrega la investigadora.
 

El hallazgo más importante de la bióloga Valdés es que para que se mantenga la riqueza y diversidad de comunidades de murciélagos en los bosques secos tropicales del norte de Colombia es necesario en gran medida que haya coberturas de bosque y que la matriz que rodea a las “islas” donde esas comunidades viven sea heterogénea para que haya una variedad de recursos espaciales, alimenticios, de refugio que las diferentes especies necesitan.
 

Lo que esto quiere decir es que si solo hay un tipo de paisaje que rodea esos parches de bosque el resultado es la pérdida de diversidad en los tipos de murciélagos que allí viven.
 

Si el bosque seco tropical se deforesta para plantar monocultivos se encontrarán muchos murciélagos que se alimentan de ese tipo de plantas, pero se afectarían algunos servicios ecosistémicos como dispersión de semillas, control de insectos y pequeños vertebrados, porque los murciélagos encargados de estos ya no vivirían en la zona.
 

Puedes leer: Una vampiresa y cinco orejudos, nuevos registros de murciélagos en Colombia.
 

Afectaciones y servicios ecosistémicos


El estudio utilizó los mapas del lugar para analizar los datos de los lugares donde se encontraban murciélagos. Lo que encontraron es que la diversidad y la equitatividad –o qué tantas especies de murciélagos pueden vivir en la zona– se veían afectadas de forma negativa por el cambio del uso de la tierra a actividades agropecuarias como pastos ganaderos, herbazales y cultivos.
 

Por ejemplo, los murciélagos que se alimentan de insectos, néctar y frutas serán más diversos cuando la vegetación también lo es, y los murciélagos nómadas, que se alimentan de fruta, se ven favorecidos cuando el paisaje que los rodea es diverso, precisamente por ser nómadas y poder llegar a recursos variados.
 

Según la investigación, el impacto negativo sobre las comunidades de murciélagos, generado por las coberturas con vocación agrícola, o tierras que por sus suelos permiten la producción agrícola, también podría estar relacionado con la pérdida de diversidad del paisaje. La transformación masiva de usos del suelo lleva al desgaste de heterogeneidad y permeabilidad de la matriz, lo que podría afectar más a especies con baja capacidad de dispersión o dietas especializadas, lo que llevaría a un proceso de extinción local y homogeneización de la comunidad y, en últimas, pérdida de los servicios ecosistémicos.
 

“De este trabajo se puede concluir la riqueza y diversidad de las comunidades de murciélagos en ecosistemas secos que han sido fragmentados, por acciones como la deforestación, depende en gran medida de que haya coberturas boscosas y de la heterogeneidad de la matriz. La respuesta de las comunidades de murciélagos a la variabilidad del paisaje está mediada por los rasgos funcionales y de historia de vida de las especies que las componen”, apunta la investigadora.
 

Dos zonas de muestreo

Para determinar dónde se encontraban los especímenes y su relación con el ambiente, se usaron imágenes Sentinel 2 de 2019, y gracias al algoritmo random Forest se determinó si había cuerpos de agua, infraestructura humana, suelo desnudo, bosque, arbustales, herbazales, cultivos, pastos ganaderos, mangles o mar hasta 4 kilómetros alrededor de cada lugar de muestreo.
 

“En el Cañón encontramos nueve tipos de cobertura del suelo, capturamos 81 individuos, 79 de la familia Phyllostomidae y dos de la familia Vespertilionidae. En la región Caribe encontramos 11 tipos de cobertura del suelo, capturamos 258 individuos, 171 de la familia Phyllostomidae, 74 de la familia Mormoopidae y 13 de la familia Emballonuridae, aunque solo se registró el 29.03 % de la riqueza del Cañón y apenas el 18.75 % de esta región”.


La investigación “Respuesta de las comunidades de murciélagos a la configuración del hábitat en ecosistemas secos del norte de Colombia” está enmarcada en el proyecto Documentación y Monitoreo de las Poblaciones de dos Especies Vulnerables de Murciélagos en el norte de Colombia de la doctora Aída Otálora, quien se postuló en la National Geographic Society para la financiación del proyecto; este fue aceptado y entre enero y marzo de 2020 hicieron las colectas, sin embargo al regresar decretaron el cierre nacional por la pandemia de COVID-19.
 

“Este fue un trabajo colaborativo, el apoyo de la doctora Otálora, el Grupo de Manejo y Conservación de Vida Silvestre, los profesores Hugo López, Olga Montenegro y el investigador Camilo Fagua, investigador de Northern Arizona University, quien se encargó del análisis espacial”, recalca la bióloga Valdés.

El caso de Tierra Bomba


Algunos lugares donde se hicieron los muestreos fueron reservas privadas –como las de Proaves– y en los fuertes de la isla de Tierra Bomba(Cartagena) se hicieron nuevos registros para nuevas localidades de dos murciélagos amenazados: Rhogeessa minutilla y Leptonycteris curasoae, esta última una especie migratoria del Caribe de la que había registros de los años 70, de una colonia en Tierra Bomba, pero se desconocía si continuaban allí.


“Se sabía que había murciélagos en los fuertes, pero no qué especies, se nos permitió entrar a los lugares que no están abiertos a los turistas y encontramos machos de Leptonycteris saliendo de la temporada reproductiva, lo cual indica que este lugar es importante para la especie”, cuenta la investigadora Valdés.
 

Aunque no hay un estimado de cuántos murciélagos de esta especie hay, porque el espacio lo comparten con otras tres especies, el equipo de investigadores presentó ante la Red Latinoamericana y del Caribe para la conservación de los Murciélagos (RELCOM) una propuesta para declarar los dos fuertes de Tierra Bomba como sitios de importancia para la conservación de los murciélagos, la cual fue declarada en mayo de 2020. Por último, los investigadores subrayan que la idea es generar nuevas iniciativas de conservación y educación ambiental frente a estos animales.

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