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Passiflora quimbayensis, nueva especie descubierta sobre huellas precolombinas

Aunque su territorio ha sido intervenido por el avance de la urbanización y la expansión de la frontera agrícola, en bordes de caminos, carreteras y cercas Passiflora quimbayensis Ocampo & Forero se niega a desaparecer.

Perteneciente a las pasionarias y familiar del maracuyá, la granadilla, la curuba y la gulupa, entre otras, esta planta crece en bosques secundarios y terciarios entre 1.000 y 1.250 metros de altura, en zonas con precipitaciones totales anuales de 1.800 milímetros y una temperatura promedio durante el día de 21 oC.

Passiflora quimbayensis se destaca por su belleza y por ello podría tener una importante salida en el mercado, como planta ornamental. La flor tiene pétalos blancos en su cara anterior y morados en la parte posterior. La planta permanece verde y produce constantemente flores, que abren en las primeras horas de la mañana y cierran en la tarde.

Además tiene una corona blanca en sus sépalos y un fruto de 1 cm de diámetro, que aunque no es comestible para el ser humano sí sirve de alimento para las aves. Así la describen el profesor John Ocampo, de la Universidad Nacional de Colombia (UN) Sede Palmira, y su colega Luis Eduardo Forero Pinto, curador del Herbario José Cuatrecasas y Arumí, quienes descubrieron la especie.

Los investigadores nombraron su hallazgo en referencia a su distribución específica en los departamentos de Caldas, Quindío, Risaralda y el norte del Valle del Cauca: “queríamos rendir un homenaje a la cultura Quimbaya, por su importante legado en esculturas, que los convierten en los mejores orfebres de América”, dice el profesor Ocampo, doctor en Ciencias.

Como los quimbayas, que habitaron el territorio durante más de dos mil años y lucharon por más de un siglo contra la colonización, la planta ha logrado resistir y protegerse con mecanismos como los ocelos de sus hojas, que confunden a las mariposas y evitan que pongan sus huevos allí, de manera que las larvas no las consuman.

Aprovechar para preservar

“La falta de conocimiento y valoración es un peligro grande para la biodiversidad. Por eso es importante que la gente conozca esta especie, sepa que es exclusiva de nuestro territorio y pueda mantenerla en sus jardines, ayudando a su conservación, ya que la especie se encuentra en peligro de extinción, aunque ha resistido la intervención, deforestación y división de su hábitat natural”, explica el docente Ocampo.

Además de su uso ornamental, otra manera de aprovechar Passiflora quimbayensis es empleando los compuestos que se pueden extraer para la industria farmacéutica: “en sus frutos, raíces y hojas tiene pasiflorina, que se puede utilizar como tranquilizante en la producción de ansiolíticos. Esta es una alternativa que podemos proponer desde nuestra riqueza biológica”, agrega el docente. En la U.N. Sede Palmira se adelantan esfuerzos para conservar esta pasiflora por medio de su propagación in vitro y la conservación de las semillas.

Según el Instituto de Ciencias Naturales de la UN, Colombia cuenta con 26.000 especies de plantas con flores, lo que convierte el país en el segundo en esa clasificación, después de Brasil. Colciencias informa que esto es gracias a que el 53 % de su superficie continental está cubierta por selvas naturales y cuenta con tres cordilleras andinas y 311 tipos de ecosistemas.

Las primas lejanas

Después de estudiar mucho estas plantas, los investigadores observaron que las características de Passiflora quimbayensis no se relacionan con otras pasifloras de la región, y que resultan similares a las de plantas sin distribución en el territorio.

Según explica el profesor Ocampo, Passiflora quimbayensis es tan parecida a Passiflora magdalenae que podrían haber llegado a ser una misma especie antes de que se erigiera la cordillera Central, acontecimiento que habría separado las poblaciones dando paso a un proceso de especiación. “Passiflora quimbayensis se diferencia por las vellosidades de su ovario y porque los lóbulos de sus hojas son menos pronunciados y las semillas son distintas, entre otras características”, describe.

A partir de estas observaciones se empezaron a tomar muestras de ADN, y tras el análisis de marcadores moleculares se concluyó que la planta se trataba de una especie no registrada. Durante esta fase del estudio los investigadores contaron con el apoyo de John MacDougal, profesor y curador de la Universidad de Misuri (Estados Unidos), especialista en pasifloras.

En 2017 el investigador Ocampo había participado en el descubrimiento de otra especie sobre el territorio colombiano: Passiflora gustaviana. Hallada en Cundinamarca, esta planta también se encuentra bajo cierto grado de amenaza en hábitats perturbados. La pérdida de biodiversidad de este tipo de especies también supone desequilibrios en los ecosistemas ante posibles afectaciones a mariposas, aves e insectos que requieren de néctar para su alimentación.   

“Es fundamental seguir sumando esfuerzos al estudio de nuevas especies ante coyunturas como los avances en la mitigación del conflicto armado, los cuales abren nuevos territorios por explorar. El potencial de la biodiversidad del país espera aún por ser descubierto incluso en los lugares menos pensados, donde la flora y fauna resisten el paso del tiempo, la falta de conocimiento y la intervención del ser humano”, concluye el profesor Ocampo.

 

El artículo científico que documenta el descubrimiento aparece en  la revista Systematic Botany. Puede consultarse en este enlace

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