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Nueva esperanza para volver a exportar tomate colombiano

La investigación logró aislar en laboratorio un virus llamado baculovirus, cuya familia infecta a los insectos y puede jugar un papel decisivo en el control biológico de Tuta absoluta, plaga invasiva cuyas larvas producen daños en hojas, flores, tallos y, el daño más grave, en los frutos del tomate.

Este alimento tan utilizado en el país para preparar cremas, guisos y ensaladas dejó de ser producto de exportación desde el año 2000 por dos razones: es atacado por todo tipo de plagas y el uso excesivo de controles químicos. “En Colombia tenemos una tendencia al manejo químico de las plagas del tomate y no un manejo biológico”, explica Juliana Gómez, doctora en Biotecnología de la Universidad Nacional de Colombia (UN) e investigadora de la Corporación Colombiana de Investigación Agropecuaria Agrosavia (antes Corpoica).

La hortaliza que más se siembra en el país es el tomate con 14.855 hectáreas y un rendimiento promedio de 28,1 toneladas por hectárea. Sin embargo se destina al consumo interno y no a la exportación: Colombia ocupa el lugar 34 en su producción en el mundo. Aunque el tomate es originario de América los países asiáticos son los que se han ubicado a la cabeza en producción mundial de tomate. El país que más produce es China, seguido por India y Estados Unidos.

El tomate de mesa y el industrial se desarrolla en climas cálidos y soleados. “Tenemos restricciones para la exportación del producto, debido a la presencia del gusano cogollero del tomate Tuta absoluta, una plaga de gran importancia económica que aún no está presente en algunos países y se encuentra bajo control oficial. La mayoría de países prohíben importar productos de aquellos lugares donde se presenta este tipo de plaga” señala Gómez, quien recibió un reconocimiento por su tesis meritoria porque logró aislar un baculovirus que resulta ser una herramienta promisoria  para lograr un control biológico de la larva de Tuta absoluta.

Aunque el tomate es originario de América los países asiáticos son los que se han ubicado a la cabeza en producción mundial de tomate. El país que más produce es China, seguido por India y Estados Unidos.

Su investigación titulada “Desarrollo de un bioplaguicida a base de Granulovirus para el control de Tuta absoluta (Meyrick, 1917) (Lepidoptera: Gelechiidae) en el cultivo de tomate de (Solanum lycopersicumL.) bajo cubierta”, fue codirigida por los doctores Laura Villamizar, quien estuvo vinculada con Agrosavia, y el profesor Daniel Uribe Vélez, investigador del IBUN de la UN.

Después de haberse graduado como doctora en biotecnología, Juliana Gómez comparte detalles de su investigación. “Bien sea a libre exposición o en invernadero, los tomates pueden ser atacados por Tuta absoluta. Se trata de un microlepidóptero, que tiene un ciclo de vida que consta de varias fases: huevo, larva o gusano, pupa y adulto”.

Los adultos ponen los huevos sobre el follaje y también en los tallos y cogollos o punto de crecimiento. De los huevos emergen las larvas, las cuales penetran las hojas y empiezan a alimentarse del mesófilo, formando minas o galerías que son recorridos donde a contraluz se puede observar la larva de la polilla. Esto genera la pérdida de algunas plantas y un menor rendimiento en la producción de tomate. “Si el gusano no se controla en las etapas tempranas de cultivo, al final podrá llegar a alimentarse del fruto, generando daño cosmético y pudrición,  que ocasiona pérdidas directas al productor” advierte la doctora.

Control biológico, alternativa para cerrarle el paso a Tuta absoluta

El control biológico consiste en utilizar microorganismos para controlar plagas o enfermedades. “Nuestro grupo de investigación es el único en Colombia con experiencia en el desarrollo de bioinsecticidas a base de baculovirus”, precisa la investigadora. En la familia Gelechiidae, a la cual pertenece Tuta absoluta también existen otras dos especies : Tecia solanivora, conocida como la polilla guatemalteca de la papa, y Phthorimaea operculella o palomilla de la papa.

Los productores del tubérculo tienen una “pelea cazada” con la familia Gelechiidae que ataca sus cultivos. La idea de la doctora Gómez nació a partir del uso de productos a base de baculovirus para el control biológico de estas plagas en papa,  esta vez aplicado al tomate. Para ello, se propuso encontrar virus de Tuta absoluta.

De los huevos emergen las larvas, las cuales penetran las hojas y empiezan a alimentarse del mesófilo, formando minas o galerías que son recorridos donde a contraluz se puede observar la larva de la polilla.

Gómez realizó la investigación en cultivos de tomate en Colombia de donde recolectó más de 1.200 larvas de Tuta absoluta. Estas muestras se analizaron en laboratorio y se encontraron dos aislamientos de baculovirus. “Era importante encontrarlo para para determinar si los virus de Tuta absoluta son iguales o diferentes a otros baculovirus, reportados en el mundo. La incidencia es baja porque encontrarlos en condiciones de campo es difícil” cuenta la experta. Una vez aislados, estos virus se caracterizaron en laboratorio.

Tuta absoluta llegó a Europa en 2006, razón por la cual recuperó importancia la investigación para controlar la plaga. Para avanzar en el proceso investigativo y llegar a obtener el reconocimiento de su trabajo como meritorio, tuvo que probar que los virus sí enfermaban a las larvas, porque “una cosa es encontrar el virus y otra demostrar que aplicándolo de nuevo, puede causar enfermedad en la plaga”. En condiciones de laboratorio se logró determinar cómo el virus mata la larva. “Probamos los virus, seleccionamos el más promisorio y después pasamos al proceso de formulación, importante para que el virus esté disponible como un producto fácil de manejar y aplicar”.

“Con la tesis llegamos a seleccionar la mejor dosis de aplicación en plantas en condiciones semicontroladas. Ahí se determinó que el producto tiene un potencial altísimo para controlar la plaga”.

Los auxiliares de formulación que utilizó buscan proteger el virus de todas las condiciones ambientales que se encuentran en campo y facilitar y optimizar su aplicación. Se quedó con dos formas de presentación: un polvo mojable y un concentrado emulsionable. Estos prototipos fueron evaluados en laboratorio e invernadero. “Con la tesis llegamos a seleccionar la mejor dosis de aplicación en plantas en condiciones semicontroladas. Ahí se determinó que el producto tiene un potencial altísimo para controlar la plaga”, cuenta satisfecha Gómez.

Para cada microorganismo, se estudia la dosis que se debe usar en campo. Después se aplica en invernadero, en condiciones controladas y semi-controladas. Ahí se determina las dosis y frecuencias de aplicación, según sea el insecto que queremos controlar.

Además de los estudios de campo, se realiza la factibilidad económica. Este año, la investigación continúa en Agrosavia con las siguientes etapas:

  • Generar y validar las recomendaciones de aplicación en campo
  • Incorporar la tecnología desarrollada en un programa de manejo integrado de la plaga
  • Evaluar su impacto en la reducción de residuos químicos en los frutos de tomate y en las pérdidas por la plaga
  • Escalar su producción y estudiar su factibilidad económica
  • Realizar el registro ante el ICA cumpliendo con los requisitos para tal fin.

Según Juliana Gómez “es importante aclarar que estos son resultados de investigación, pero aún no hay un producto en el mercado. Lo que hemos logrado es reportar a nivel científico que logramos aislar, seleccionar y caracterizar un baculovirus de Tuta absoluta y que continuamos trabajando en el desarrollo para que en el futuro puede haber un bioinsumo para controlar esta plaga, que se podría incluir en sus esquemas de manejo integrado”.

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