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Líquenes, más efectivos para prevenir daños en la piel ocasionados por el sol

Aunque la capa de ozono protege el planeta de los efectos nocivos de los rayos ultravioleta, su deterioro paulatino ha conducido a una mayor exposición a esta radiación, con efectos dérmicos como envejecimiento prematuro o cáncer de piel; oculares, como cataratas; o enfermedades como Alzheimer, Parkinson y diabetes.

Para responder a esta problemática, el Área de Ecotoxicología con Líquenes del Instituto Mexicano del Petróleo evaluó el impacto de contaminantes como el ozono sobre estos organismos, y confirmó su potencial antioxidante.

Otros análisis realizados en cerca de 120 especies por el Grupo de Investigación en Estudios Biológicos y Fisicoquímicos de Líquenes Colombianos de la Universidad Nacional de Colombia (UN), encontraron que algunas de las sustancias aisladas posibilitarían que neuronas y células dérmicas puestas en contacto con dicha radiación permanecieran inalteradas.

“Un liquen es un organismo que se produce a partir de la asociación entre el hongo micobionte –que le dará forma– y un alga o cianobacteria, conocida como fotobionte, que aportará los nutrientes para que se puedan producir sustancias vía fotosíntesis que contribuirán a protegerlos”, explica la docente Norma Angélica Valencia Islas, del Departamento de Farmacia de la UN.

Algunas de las sustancias aisladas posibilitarían que neuronas y células dérmicas puestas en contacto con dicha radiación permanecieran inalteradas.

Aunque dichas sustancias no son esenciales para la supervivencia del organismo, sí son eficaces para garantizar su adaptación a condiciones extremas en las que otros organismos no serían capaces de prosperar.

Se trata de una relación que se define como simbiótica, en la medida en que mientras el hongo se encarga de ofrecer todas las condiciones para proteger al liquen, el alga suministra el alimento, precisa el profesor José Leopoldo Rojas Araque, del Departamento de Química de la UN.

Un organismo singular

Los líquenes son organismos que se encuentran fácilmente en ambientes marinos, desiertos y lugares de climas extremos con altos niveles de estrés oxidativo, responsable de su envejecimiento.

Es común encontrarlos sobre monumentos, vidrios y tejas plásticas, como una mancha usualmente verde, aunque también puede ser amarilla o roja. En estos lugares los diversos organismos no podrían sobrevivir por separado.

Líquenes como los del Páramo de Sumapaz –un ambiente de alta montaña, por encima de los 3.400 msnm– están sometidos a grandes niveles de radiación solar, humedad relativa elevada y temperaturas extremas.

Según el profesor Rojas, estas condiciones harían que la simbiosis entre micobiontes y fotobiontescontribuya a producir sustancias capaces de contrarrestar el estrés oxidativo.

En investigaciones realizadas hace algunos años con líquenes enviados al espacio y sometidos a radiación tanto cósmica como solar, al vacío y a fluctuaciones extremas de temperatura, se demostró su capacidad de mantener intactas su estructura molecular y fisiológica.

Del Páramo al laboratorio

Los investigadores recolectaron líquenes en zonas del Páramo donde son abundantes, para después analizar sus propiedades. En un proceso sencillo recogen las muestras con cuchillo y espátula y las introducen en bolsas de papel para evitar su deterioro. Después caracterizan aspectos como la altitud, temperatura y radiación de la zona y sus coordenadas geográficas.

En el laboratorio de la UN las muestras se separan manualmente y el biólogo Roberto Dávila las observa en detalle a través del microscopio. Su análisis meticuloso garantiza que la observación se haga sobre una misma especie, pues hay un gran parecido entre unas y otras.

Culminada esta fase se seca y se muele el liquen y se obtiene un extracto por métodos de maceración o ultrasonido, con el fin de aislar sus constituyentes y hacer su posterior identificación molecular.

“La ventaja de trabajar con líquenes –hasta ahora se han caracterizado cerca de 25 especies– es que se requiere poca cantidad para obtener un buen rendimiento de sustancias”, comenta la profesora Valencia.

Aunque en el mercado hay bloqueadores solares que absorben radiación ultravioleta UVA y UVB, producto de la combinación de dos o más de estas sustancias, algunos de los líquenes caracterizados en la UN podrían hacer lo mismo sin necesidad de recurrir a dicha combinación.

“La radiación ultravioleta UVA y UVB puede causar daños en la piel que podrían ser prevenidos por las sustancias de los líquenes, ya que al mismo tiempo poseen propiedades antioxidantes y fotoprotectoras”, destaca la docente.

La investigación puede contribuir a que los casos de cáncer de piel registrados en el país disminuyan, máxime si se tiene en cuenta que Colombia se ubica en la zona ecuatorial del planeta, lo que implica que departamentos como Antioquia, Boyacá y Cundinamarca estén entre los que más reciben radiación (IUV 10 – 14). Según el Centro Dermatológico Federico Lleras Acosta y la Facultad de Medicina de la UN, para 2020 se estiman 102 casos por cada 100.000 habitantes.

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