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En su aniversario 250, el Sabio Caldas nace de nuevo

En la muestra, Francisco José de Caldas se presenta como ideólogo y líder de la geografía y del ordenamiento autónomo del territorio. Este aspecto inédito de su vida y obra constituye el hilo conductor de la exhibición de 103 piezas que dan cuenta de su producción cartográfica y de los libros e instrumentos que la hicieron posible, y además del apoyo moral y material que recibió de un grupo de notables ilustrados de Popayán, sus amigos, y de José Celestino Mutis, director de la Expedición Botánica (1783-1816). De las tensiones y contradicciones con el Cuerpo de Ingenieros del Rey emerge un nuevo caso del tema de ciencia criolla y ciencia imperial.

La exposición también evidencia la paciente identificación de los libros e instrumentos al servicio de Caldas y contribuye a la historia y al patrimonio del Observatorio Astronómico, adscrito a la Facultad de Ciencias. La geografía criolla contaba con una logística incomparablemente más nutrida y sofisticada que la de los ingenieros militares.

La investigación ha recuperado trece piezas cartográficas nuevas, dos manuscritos y cuatro atribuciones a Caldas. El hallazgo incluye mapas, planos e itinerarios de los oficiales realistas y patriotas.

Los documentos, particularmente los mapas de Caldas, tanto los publicados como los inéditos, han comenzado a ser catalogados, transcritos y analizados por el equipo de investigación. Todo este material constituye un importante aporte al patrimonio científico e histórico del país.

La recuperación se realizó durante una estancia de investigación del profesor José Antonio Amaya en el Centro Geográfico del Ejército de Tierra (CEGET), de Madrid, invitado entre noviembre y diciembre de 2017 por el Instituto de Historia del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). El resultado fue comunicado a los miembros del Instituto en la ponencia “Avatares de la Mapoteca de Nueva Granada durante la Primera República y la Restauración, 1810-1818”, presentada en diciembre del año pasado.

Piezas originales

Convenios de cooperación tanto con el Real Instituto y Observatorio de la Armada de San Fernando (Cádiz)–ROA como con el Real Jardín Botánico de Madrid y el CSIC han permitido obtener en préstamo piezas autógrafas de Caldas o equiparables a su dotación instrumental en el Observatorio Astronómico de Santafé, hoy Observatorio Astronómico Nacional, dependiente de la UN.

Se exhibe a Wigandia crispa, en dibujo de Caldas hecho del natural, la Ectypa –impresión de la planta sobre papel– correspondiente y una suntuosa lámina en acuarela y tinta china interpretada en el Taller de Pintores de la Expedición Botánica, con base en el original de Caldas.

Los documentos, particularmente los mapas de Caldas, tanto los publicados como los inéditos, han comenzado a ser catalogados, transcritos y analizados por el equipo de investigación. Todo este material constituye un importante aporte al patrimonio científico e histórico del país.

También se encuentra un octante de reflexión (Spencer, Browning and Rust, Londres, 1794), un cuarto de círculo (Sisson, Londres, mediados del siglo XVIII) y un anteojo acromático con montura acimutal (Dollond, Londres, ca. 1789), cuyos originales se perdieron o malograron durante las guerras de Independencia y a lo largo del siglo XIX.

La exposición muestra cinco piezas cartográficas autógrafas e inéditas de Caldas y tres más se le han atribuido en la versión original. Mapas corográficos, vistas de los Andes, perfiles de ciudades, planos, relaciones de viaje, descripciones de plantas, muestras de herbario, descripciones botánicas y ectypas (impresiones de plantas sobre papel) dan cuenta de su concepción amplia, compleja y detallada del espacio.

Por primera vez se exhiben en conjunto las herramientas pedagógicas concebidas por Caldas para persuadir a los lectores del Semanario del Nuevo Reino de Granada acerca de lo indispensable de la geografía civil para la gestión del país: «Los conocimientos geográficos son el termómetro con que se miden la ilustración, el comercio, la agricultura y la prosperidad de un pueblo. […]. La geografía es la base fundamental de toda especulación política; ella da la extensión del país sobre qué se quiere obrar» (Semanario del Nuevo Reino de Granada, nº 1, Santafé 3 de enero de 1808). Con idénticos argumentos esperaba obtener la protección del virrey Antonio Amar para sus proyectos: «Aquí se ve la fisonomía de las puntas más elevadas, los volcanes, los pueblos, las ciudades, los valles, las plantas proyectadas a la altura en que nacen. Basta una simple ojeada para saber qué altura sobre el nivel del Océano y qué latitud tiene cada ciudad, cada punto de estos perfiles. […] ¡Cuántos problemas importantes a la agricultura y al comercio se hallan resueltos satisfactoriamente!» (Cartas de Caldas ilustradas, carta 134).

La exposición está organizada en cuatro secciones:

  • El científico y el amigo explora cómo se inició Caldas a la ciencia y a la observación del territorio y cómo tuvo éxito construyendo una comunidad científica con nodos en Santafé y Popayán.
  • En compañía de Humboldt y Bonpland presenta la suerte de universidad europea que fue este encuentro para Caldas, al punto de transmitirle la capacidad de “manejarse por sí solo” y de ser un científico libre y audaz en un mundo colonial.
  • El encargado del Observatorioexpone la cercanía de J. C. Mutis con Caldas, y la afirmación de este último como ideólogo y líder de geografía para el ordenamiento civil del territorio.
  • El ingeniero militar muestra los servicios de Caldas a la Independencia.

La exposición es una etapa de un proyecto iniciado en 2015, financiado por la Convocatoria de Investigación Orlando Fals Borda y apoyado por la Vicerrectoría de la UN Sede Bogotá y la Facultad de Ciencias Humanas de la UN. El equipo de investigación está integrado por egresados y estudiantes de maestría y pregrado del Departamento de Historia, con la colaboración de docentes del Departamento de Geografía.

La muestra, que permanecerá abierta hasta el 24 de febrero de 2019, está acompañada de la publicación de un catálogo profusamente documentado e ilustrado. La agenda correspondiente incluye conciertos, talleres, recorridos guiados con los curadores y un ciclo de conferencias en el que participarán reconocidos especialistas en la época, el personaje y las prácticas científicas del periodo.

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