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El pliosaurio más grande del mundo está en Sáchica

Se necesitaron cinco días de trabajo continuo de una retroexcavadora para sacar de las tierras de Sáchica (Boyacá) los trozos de roca en los que fue hallado el que podría ser el pliosaurio más grande del mundo, pues hasta ahora no se tiene conocimiento de otro de iguales dimensiones.

Gracias a la información suministrada por el Centro de Investigaciones Paleontológicas (CIP), científicos de la Universidad Nacional de Colombia (UN) ubicaron, prácticamente intacto, el esqueleto de este reptil marino en una montaña de la vereda Arrayán. Estaba enterrado en unos lotes baldíos en los alrededores de este pueblo que hasta ahora se había hecho famoso por la celebración de la Semana Santa en vivo.

Solo el cráneo de este reptil mide cerca de 3 m, pero el cuerpo completo, sin contar el trozo de cola que le falta, alcanza los 9,9 m de largo, de manera que su tamaño original llegaría a los 11 m.

El espécimen hallado, que podría corresponder a una nueva especie para la ciencia, fue encontrado en rocas del Cretácico inferior, piso Barremiano, de la era Mezozoica, es decir que existió hace alrededor de 125 millones de años, cuando esta región de Boyacá era territorio marino.

Solo el cráneo de este reptil mide cerca de 3 m, pero el cuerpo completo, sin contar el trozo de cola que le falta, alcanza los 9,9 m de largo, de manera que su tamaño original llegaría a los 11 m.

Este cálculo es de la paleontóloga María Páramo Fonseca, profesora del Departamento de Geociencias de la UN, quien lideró el complejo proceso de excavación, preparación y estudio de este enorme fósil que hoy es resguardado en el salón de la Junta de Acción Comunal de la vereda.

El hallazgo de este reptil marino se registró en 2009, en desarrollo de una tarea de exploración solicitada por Ecopetrol para esta zona, en la que se tenía previsto el paso de un oleoducto. En el lugar fueron identificados unos fragmentos de huesos que llamaron la atención de la paleontóloga Páramo.

Su primer análisis científico la llevó a pensar que se trataba de un hallazgo importante, por lo que empezaron a abrir zanjas alrededor, hasta que encontraron unas vértebras de la columna del fósil, evidencia plena de que estaban ante una especie de proporciones gigantes.

Después de gestionar recursos con Ecopetrol, a través de un convenio de investigación, la UN siguió con el proceso de recuperación del pliosaurio con la colaboración de los pobladores, en cabeza del alcalde del momento, Miguel Ángel Abril, quien hoy luce con orgullo un morral decorado con los pliosaurios de Sáchica.

“Nos gustaría mucho tener un museo para que el municipio sea más visitado y tengamos nuevos recursos”.

“Para nosotros es muy importante este hallazgo, vemos que el municipio se puede convertir en un atractivo turístico internacional de carácter científico”, señala el exmandatario mientras camina por los alrededores del parque principal.

Este interés lo comparten los miembros de la Junta de Acción Comunal, tal como lo expresa el actual presidente, Omar Nova: “nos gustaría mucho tener un museo para que el municipio sea más visitado y tengamos nuevos recursos”.

Por su parte, la secretaria de Cultura y Turismo del municipio, Patricia Torres Piraquive, dice que el hallazgo del pliosaurio abre grandes posibilidades para Sáchica: “en el Consejo Municipal de Cultura ya tenemos constituido el Grupo de Vigías del Patrimonio para proteger y difundir esta riqueza”, señala.

Y aunque don Jesús Heredia, exdirector de la Junta de Acción Comunal, no sabe mucho sobre reptiles marinos como el que ayuda a cuidar, está convencido que este nuevo “habitante” le traerá mucha prosperidad a su pueblo.

Hueso por hueso

A punta de pico y pala, pobladores y técnicos del CIP se dieron a la ardua tarea de sacar los huesos del pliosaurio, dirigidos por la profesora Páramo.

Por lo menos un mes tardó el proceso de extracción del fósil. Se hizo una especie de túnel por debajo de la roca que cubría los huesos, mientras que la superficie fue protegida con yeso, armando una especie de chaqueta para cada uno de los 14 bloques en que se extrajo el esqueleto. “La excavación fue custodiada por la Policía”, recuerda la profesora Páramo, quien no descarta la posibilidad de que algún “guaquero de fósiles” hubiera querido alzarse con alguna de estas valiosas piezas.

Con ayuda de la retroexcavadora, los enormes bloques se montaron en un camión y se trasladaron hasta el salón comunal: “fue necesario hacer una minga con los pobladores de Sáchica para ingresarlos al salón”, recuerda la docente. A partir de ese momento, este centro de reuniones se convirtió en el laboratorio de los expertos: cuchillas, cinceles y otras herramientas para la limpieza de los huesos se instalaron en la mesa de trabajo.

Los expertos de la UN, con mano de obra contratada con operarios del CIP, prepararon por medios mecánicos una de las técnicas más utilizadas en paleontología, junto con la química, que incluye el uso de sustancias especiales para remover la roca.

“La excavación fue custodiada por la Policía”, recuerda la profesora Páramo, quien no descarta la posibilidad de que algún “guaquero de fósiles” hubiera querido alzarse con alguna de estas valiosas piezas.

Los estudios se fueron desarrollando con el apoyo de estudiantes vinculados al proyecto. En 2015 los recursos de Ecopetrol se agotaron y el trabajo quedó paralizado por un poco más de un año, hasta cuando el Servicio Geológico Colombiano aprobó recursos para continuar con la tarea.

En 2017 se retoma el estudio y se vincula al hoy estudiante de maestría Cristian Benavidez; él y la profesora Páramo se concentran en el proceso de estudio morfológico del fósil para comparar hueso por hueso las diferencias con otros de estos animales prehistóricos hallados en diferentes partes del mundo como Australia, EE. UU. y Europa, y por supuesto con el que se encontró hace ya varios años en Villa de Leyva.

Expectativa científica

Hasta el momento se sabe que la edad de este fósil es anterior a la del pliosaurio recuperado en el vecino municipio de Villa de Leyva, y aunque es más grande parece tener menos dientes. Además se han identificado algunas otras particularidades en el cráneo, en el paladar y en la columna vertebral, que se convierten en datos significativos para los estudios científicos.

También resultan interesantes algunas características de la extraordinaria preservación de este fósil. En tal sentido, la investigadora de la UN no duda en asegurar que “Colombia tiene los mejores fósiles del Barremiano”.

Varios aspectos se constituyen en expectativas científicas, como por ejemplo el tipo de conservación y la forma como se fosilizó esta especie, cómo vivía, qué comía y cómo eran sus relaciones con otras especies existentes en esta época, entre otros.

La investigadora de la UN no duda en asegurar que “Colombia tiene los mejores fósiles del Barremiano”.

El esqueleto del pliosaurio, cubierto con resinas especiales, sigue resguardado en el salón comunal de la vereda Arrayán en Sáchica, en medio del celo generalizado del pueblo, que lo quiere conservar y convertir en un nuevo motivo para que los turistas visiten esta pintoresca población, que le sigue los pasos a Villa de Leyva en patrimonio paleontológico.

Por lo pronto la UN tiene previsto para el próximo lunes 30 de abril un acto especial de entrega del fósil al Servicio Geológico Colombiano, entidad encargada del patrimonio paleontológico del país.

Ese día, el alcalde actual, Édgar Orlando Cuadrado, y las demás autoridades locales se harán presentes para velar porque no vayan a llevarse el fósil de su pueblo, en el que tienen fincadas sus esperanzas, porque el cultivo de tomate y de cebolla no está dando los frutos esperados.

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