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Duérmete niño… duérmete ya

Aunque hace años se pensaba que durante el sueño no ocurría nada importante para el ser humano, hoy la medicina del sueño nos permite saber que durante esas horas ocurren eventos cruciales para la vida y la salud.

Según un estudio que acaba de ser premiado, “los niños alérgicos, que tienen asma o rinitis, tienen mayor riesgo de sufrir de apnea obstructiva de sueño, una enfermedad que se caracteriza por la dificultad para respirar durante el sueño. Cuando se presenta, ocurre una disminución de los niveles de oxígeno que lleva a que el niño se despierte, lo que altera su patrón normal de sueño”, explica Sonia María Restrepo, profesora de la Facultad de Medicina de la Universidad Nacional de Colombia (UN).

En la investigación participaron 285 sujetos de entre cero y 18 años, divididos en dos grupos: uno de pacientes con apnea obstructiva de sueño y otro saludable. Se analizaron los cambios por medio de la polisomnografía, un procedimiento que registra la actividad cerebral, la respiración y el comportamiento fisiológico durante el sueño.

Para esta se aplican electrodos en el cuero cabelludo y en otras partes del cuerpo con el fin de obtener un registro eléctrico de las ondas cerebrales durante la vigilia y el sueño. Este procedimiento ayuda a identificar los patrones normales que existen en condiciones de salud, para relacionar las alteraciones eléctricas con enfermedades.

El estudio se realizó en la Unidad de Sueño del Hospital de la Misericordia con un grupo de pacientes del Grupo de Investigación en Enfermedad Respiratoria de la UN y el Hospital de la Misericordia, que aceptó participar en este proyecto.

Con el seguimiento de la profesora Restrepo y los aportes epidemiológicos de la doctora Milena Villamil, ambas neumólogas pediatras de la UN y del Hospital de la Misericordia, los resultados permiten concluir que “el riesgo de sufrir apnea obstructiva de sueño es 1,7 veces mayor en niños alérgicos a la altura de Bogotá”.

En el estudio se analizaron las ondas del cerebro, el ritmo cardiaco y el patrón respiratorio, para saber si presenta apnea, una suspensión transitoria de la respiración, o hipo apnea, una obstrucción parcial de la respiración. Por otro lado, se monitoreó la electromiografía (procedimiento de diagnóstico que evalúa la salud de los músculos) del mentón y las extremidades, para encontrar otras variables importantes.

“Durante la noche se presentan entre 5 y 6 ciclos de sueño. En ellos se presentan dos tipos de sueño: REM y NO REM, según el movimiento de los ojos. Durante el sueño NO REM la respiración es tranquila, mientras en la fase REM la respiración es más agitada porque los músculos están más relajados (atonía)”, explica la doctora Restrepo, profesora de la Facultad de Medicina de la UN.

Todos respiramos al dormir. Sin embargo interrumpir la respiración, como ocurre en la apnea del sueño, pueden llegar a alterar algunos órganos y afectar el comportamiento con síntomas como depresión, ansiedad o bajo rendimiento escolar, en el caso de los niños. Entre las razones por las cuales se presenta este fenómeno están: malformación de la cara, obesidad, amígdalas grandes, enfermedad neurológica o nacimiento prematuro.

El niño que sufre de apnea de sueño disminuye los niveles de oxígeno, especialmente durante la fase REM, lo cual hace que aumente la frecuencia cardiaca y en algunos casos se despierte. “Incluso, un niño podría ahogarse y morir por falta de oxígeno”, asegura la doctora Restrepo. Por eso es tan importante identificar esta enfermedad a tiempo.

Señales de apnea del sueño en la infancia

Para un adulto es más fácil manifestar que está cansado al despertar, mientras que el niño no lo dice, solo cambia su comportamiento: está hiperactivo, agrede a sus compañeros, no está tranquilo.

Desde hace siete años se sabe más sobre la apnea de sueño en los niños. Antes se pensaba que si el niño dejaba de respirar, era por el reflujo. Si una madre quiere saber si el niño tiene apnea de sueño, debe observar cuánto tiempo tarda en dormirse, cuántas horas duerme, si hace pausas respiratorias durante el sueño, si ronca, y cuál es la posición que adopta para dormir.

También puede observar su comportamiento durante el día. Es posible que lo puedan catalogar como un niño “cansón”, por el déficit de atención y la hiperactividad. Además se le pueden ver ojeras y puede tener problemas cardiacos o estar somnoliento en el día.

Roncar no es saludable

La investigación también subraya que el ronquido no es saludable y que es importante evaluar por qué un niño ronca; puede estar asociado con alguna patología respiratoria, por lo que es un error considerar que el ronquido es señal de un sueño placentero.

Por eso las investigadoras les recomiendan a los padres de familia consultar tempranamente cuando tenga dudas sobre la respiración del niño mientras duerme, y evitar exponerlos a sustancias que puedan provocar alergias.

“Queremos invitar a los padres a evitar la exposición a ácaros del polvo, humedad, sustancias inflamables y la exposición al humo de cigarrillo. Los niños deben vivir en espacios saludables y bien ventilados”, señalan.

Cuando los pacientes acuden a consulta pueden recibir prescripciones médicas que orientan el consumo de medicamentos o la cirugía. “Se les recomienda a los padres no tenerle miedo a los medicamentos que se recomiendan para el tratamiento en estos casos”, enfatiza la doctora Villamil.

Dos asociaciones científicas destacan los resultados de la investigación

La capacidad de las investigadoras para comprobar con evidencia científica que los niños que sufren alergias (atópicos) o viven en ciudades elevadas snm tienen mayor propensión a la apnea obstructiva del sueño las hizo acreedoras del reconocimiento de las comunidades científicas de neumólogos y especialistas en medicina del sueño, un novedoso campo de estudio en Colombia, que tiene mayor trayectoria en países como los Estados Unidos y Australia.

En el marco del XIII Congreso de Neumología Pediátrica, la Asociación Colombiana de Neumología Pediátrica concedió el primer premio en junio de este año a uno de los productos derivados de esta investigación, el trabajo titulado “Validación del cuestionario pediátrico del sueño en la población colombiana”, de los doctores María Camila Villalobos Aguirre, Alberto Peña Valenzuela y Sonia María Restrepo Gualteros, de la Facultad de Medicina de la UN.

Otro producto reconocido fue la ponencia “Atopia como predictor de apnea obstructiva del sueño en una muestra de pacientes pediátricos evaluados a gran altitud”, de los investigadores Sonia Restrepo, Villamil Osorio y Óscar Leonardo Correa Jiménez, de la Facultad de Medicina de UN, y Juan Camilo Gélvez de la Universidad del Rosario. Este trabajo obtuvo un reconocimiento importante en el Congreso de la Asociación Colombiana de Medicina del Sueño (Acmes), en septiembre pasado.

El jurado valoró los rigurosos criterios científicos que guiaron el estudio y el tamaño del grupo, ya que llegaron a conclusiones con una muestra significativa: “los niños que tienen atopia como antecedente de rinitis, asma o alergia deberían ser valorados para saber si presentan apnea de sueño, sobre todo si viven en ciudades como Bogotá, a más de 2.600 msnm. Además, es necesario tener en cuenta que Colombia, por estar ubicado en el trópico, presenta condiciones ambientales que aumentan la propensión a sufrir de enfermedades alérgicas, lo que derrumba el mito según el cual la única causa de la apnea era la malformación o las amígdalas grandes”, concluye la doctora Milena Villamil.

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