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Digestión anaerobia es viable para el manejo seguro de basuras

En Suecia una flotilla de buses públicos se mueve con biogás proveniente de residuos orgánicos; el Ecoparc, en Barcelona, se ocupa del tratamiento de los desechos sólidos de la ciudad con base en procesos a partir de los cuales se obtiene energía y otros productos de valor; en Río de Janeiro (Brasil) hay en marcha dos proyectos para aprovechar las basuras sólidas urbanas y las aguas residuales municipales; y en Tumaco (Colombia), los despojos de la pesca artesanal podrían servir para potenciar la economía de comunidades vulnerables.

Los anteriores son algunos ejemplos de digestión anaerobia, la tendencia hacia donde se mueven los países desarrollados para administrar los residuos orgánicos y que en los últimos años ha cobrado fuerza por su relación con conceptos como el manejo ambientalmente sostenible de las basuras y la circularidad de la economía.

Juan Manuel Lema Rodicio, catedrático e investigador de la Universidad Santiago de Compostela (España), señala que “la digestión anaerobia es una transformación en ausencia de oxígeno de material orgánico, es decir es una manera de transformar un residuo sólido, extraer su energía y pasarlo a fase gaseosa. Del proceso es posible recuperar productos de valor como energía en forma de biogás, fertilizantes o ácidos grasos volátiles precursores de biopolímeros, entre otros”.

Hoy en Europa se produce energía a partir de biogás, equivalente a lo que generarían ocho centrales nucleares.

El biogás –principal producto de la digestión anaerobia– es un combustible rico en metano que se podría aprovechar como sustituto del diésel, la gasolina e incluso del gas natural; así mismo genera energía suficiente como para alimentar la red doméstica. De hecho, según el profesor Lema Rodicio, hoy en Europa se produce energía a partir de biogás, equivalente a lo que generarían ocho centrales nucleares.

El investigador explica que una manera de realizar el proceso es mediante digestores anaerobios, equipos que mantienen los residuos en ausencia de oxígeno, lo cual hace que se desarrollen microorganismos anaerobios y metanogénicos que aceleran el proceso natural de descomposición para maximizar la eficacia de la transformación. “De este modo, residuos urbanos, de industrias alimentarias o de agroindustria, como excretas, se pueden convertir en energía aplicable”.

La digestión anaerobia trascurre aproximadamente a 35 oC, por lo que sustituye procesos como la combustión, que se da a más de 400 oC y que genera efectos nocivos para la salud humana; “es una vía estupenda para tratar de obtener algo positivo de los residuos”, precisa el catedrático.

Al respecto, la profesora Luz Stella Cadavid Rodríguez, de la Universidad Nacional de Colombia (UN) Sede Palmira, recordó que hasta hace 20 años en el país todavía había vertederos de basura a cielo abierto, que generaban grandes impactos ambientales. “Luego tornamos a los rellenos sanitarios y ahora el problema es que todo va para allá, incluso muchos materiales que se pueden reciclar o a partir de los cuales se pueden generar productos de valor”.

Algo similar sucede con el tratamiento de aguas residuales: los métodos convencionales solo se ocupan de la fase líquida, mientras que la tecnología de digestión anaerobia busca recuperar energía a partir de los productos sólidos que contienen y que corresponden a materia orgánica.

“Cuando este contenido se pasa por la planta depuradora también podemos producir biogás y con él generar energía térmica, gas para uso doméstico, elementos que están en el lodo como nitrógeno, fósforo o azufre, aprovechables en agricultura o para recuperar áreas degradadas por minería”, señala el investigador Carlos Chernicharo, de la Escuela de Ingeniería de la Universidad Federal de Minas Gerais (Brasil).

Además de factores como sustentabilidad económica, ambiental y operacional, cruciales para la realidad de América Latina, según el profesor Lema Rodicio la digestión anaerobia tiene la ventaja de ser una tecnología descentralizada por cuanto se puede trabajar por áreas, municipios, barrios, etc., “la cual es una manera muy razonable de producir energía in situ”.

Doña Juana, una “mina” de biogás

En relación con los rellenos, y en el caso concreto de Bogotá, el de Doña Juana podría ser una fuente de biogás para el transporte público. Así lo determinó el magíster en Ingeniería Ambiental Ower Rolando Barreto, de la UN, quien a partir de pruebas y simulaciones usando biogás en motores ciclo Otto empleó este combustible en Bogotá, con el que se podría reemplazar hasta un 20 % de la gasolina.

El biogás que se obtendría de los residuos orgánicos que llegan al relleno Sanitario Doña Juana se podría utilizar en el sistema Transmilenio, explica.

Según sus estimaciones, si se inicia el tratamiento de basuras para generar combustible, se podría tener una reserva de biogás hasta 2030, con una producción de biogás de entre 6.000 y 7.000 m3 por hora.

“El potencial de extracción y posconsumo del biogás en Doña Juana es del 98 %, siempre y cuando se haga su tratamiento de extracción de CO2 para distribuir el metano”, afirma el investigador después de realizar una modelación de producción de biogás por medio del software Land Gem.

El uso de este combustible bajaría los niveles de emisión de CO2 que produce el uso de gas natural de Cusiana, uno de los yacimientos petrolíferos más grandes de Colombia, que cuenta con reservas superiores a los 3.000 millones de barriles.

Además de la UN, las universidades de Antioquia, de La Guajira, del Valle, Pontificia Bolivariana, y de Ibagué, entre otras, han investigado el tema con el propósito de avanzar en su aplicación en el país.

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