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Capa de polvo del Sahara no es tan peligrosa, pero sí requiere seguimiento

El profesor Alvaro Bastidas, de la Escuela de Física de la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL) Sede Medellín, explica que si bien es un fenómeno que sucede anualmente, se debe tener en cuenta que hay unos años y épocas en las cuales es más intenso que en otros; esto según el seguimiento y registro permanente que realiza el Observatorio de la Atmósfera del Laboratorio de Láseres y Espectroscopia y el Observatorio de la Atmósfera -ambos de la UNAL de dicha sede-, que reportó una ráfaga de arena procedente del desierto del Sahara el 15 de junio de 2020. Asimismo, un repentino incremento del AOD (Aerosol Optical Depth) de 0,058 del 22 de junio a 0,255 del 25 de junio del 2020.
 

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“Esta es una capa de fina arena, conocida como aerosol sahariano de tamaño inferior a las 100 micras, que en su recorrido va adhiriendo diferentes componentes incluso material biológico”, explica el doctor en Ciencias Físicas, quien agrega que “el ingreso de este tipo de aerosol al territorio colombiano no siempre es de la misma forma, depende de la existencia de las corrientes de viento norte-sur a su paso por la zona caribeña colombiana. Sin embargo, es recomendable analizar las propiedades ópticas, físicas y químicas de esta arena que llega eventualmente al país”.
 

El profesor afirma que dicho observatorio fue el primero en reportar la presencia de este tipo de aerosol en Colombia en junio de 2014. Normalmente se ven afectadas las regiones del Caribe, y la parte norte de la zona andina: “en este momento, sí hay un ingreso importante de este polvo mineral al norte de Colombia e incluso se ha visto su presencia en ciudades como Bogotá y Medellín”.
 

La presencia del aerosol sahariano frena un poco el paso de la radiación solar, de allí que el cielo se vea algo oscuro y amarillento, e incluso los atardeceres sean rojizos. También afecta la temperatura de las regiones, los ciclos lluviosos y ayuda, en cierta medida, al rendimiento de los cultivos.
 

Calidad del aire y su impacto en la salud


El artículo “Estudio de una intrusión de polvo sahariano en la atmósfera de Colombia”, del cual es coautor el profesor Luis Belalcázar, de la UNAL Sede Medellín, señala que si bien el polvo del Sahara es poco frecuente en el país, puede ocurrir y afectar la calidad del aire tanto de Bogotá como de Medellín.
 

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“El desierto del Sahara es una de las principales fuentes de material particulado en el mundo, el cual tiene la capacidad de afectar la calidad del aire a miles de kilómetros de la fuente. Las intrusiones de este polvo en el Caribe están bien documentadas; sin embargo, no se han reportado intrusiones de este contaminante en grandes ciudades colombianas”, explica el artículo.

Según explica el doctor Bastidas, la razón de este impacto está relacionado con la composición del polvo y la acumulación de aire seco: las partículas incluyen unos tamaños entre 2,5 y 10 micras, por tanto es posible que se pueda respirar y alojarse en el cuerpo, y esto afectaría el sistema respiratorio.
 

Según la Organización Mundial de Salud (OMS), el peligro de este fenómeno “radica en el contenido de bacterias, virus, esporas, hierro, mercurio y pesticidas que presenta el polvo”, lo que puede afectar a las personas que ya padecen enfermedades respiratorias crónicas como asma, bronquitis crónica y enfisemas relacionados con enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). También puede causar alergias en la piel, explica el profesor Bastidas.
 

El profesor destaca que los cuidados dependen de la densidad de la capa de arena, del tiempo de permanencia y de su composición química y biológica con que llega a determinada zona geográfica: “por ejemplo en México hubo una alerta del uso del tapabocas mientras pasaba la capa de polvo, y en países como Colombia, donde no hay tanta presencia de este, se debe usar tapabocas si se tiene alguna enfermedad respiratoria y humedecer los ojos de forma constante porque puede producir resequedad y alergias”.
 

De esta forma, “el llamado está en que exista la posibilidad de identificar y monitorear este material particulado, de saber qué composición química y biológica tienen en cada ciudad o región donde haga presencia, y partiendo de esto, tomar medidas de prevención para la población”.
 

Los beneficios y su ruta


El polvo del Sahara influye también en los procesos que tienen los ciclones tropicales, que en el caso de Colombia son muy convenientes porque hace que se tengan lluvias convenientes para los cultivos. Sin embargo, el profesor Bastidas señala que “estas nubes de polvo hacen que los ciclos se distorsionen o alteren por su relativa mayor temperatura y poca humedad, lo que podría impactar las diferentes formas de vida”.
 

Por su parte, para los océanos es un fenómeno beneficioso debido a que puede aportar muchos nutrientes como fósforo y óxidos de hierro, y recoge sustancias y partículas de buena parte del océano Atlántico. “Es un alimento para las playas del Caribe y para la fertilización del suelo en la Amazonia”, explica el doctor Bastidas.
 

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La onda que transporta esta nube de material particulado se da por una diferencia de presiones, generando vientos a lo largo del océano Atlántico que va en la dirección de oriente a occidente y es transportada hasta el Golfo de México, afectando luego a Puerto Rico, otras islas caribeñas y Miami.
 

Más allá de conocer la existencia de esta capa de polvo del Sahara, el profesor Bastidas destaca la importancia de hacerle un seguimiento y análisis a su paso por las ciudades y “que se estudie en detalle su composición para determinar si son perjudiciales o beneficiosos y así entregar una explicación clara a las personas sobre lo que está ocurriendo y plantear las prevenciones que sean necesarias”.

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