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Cabalgando con el Jinete Pálido: sobre la pandemia que estremeció al mundo, a comienzos del siglo XX

Según la información proporcionada por la base de datos de la Universidad Johns Hopkins, para mediados de septiembre de 2021 los casos confirmados en el mundo rondaban los 230 millones y las muertes causadas por la enfermedad ascendían a 4.7 millones1. Datos significativos aunque aún modestos si se comparan con otras pandemias, puesto que se estima que la de gripe de 1918-19 causó, al menos, 50 millones de muertes mientras que la de VIH-SIDA ha causado entre 25 y 35 millones2.
 

En este contexto, resulta habitual hacer referencia a pandemias pasadas y especialmente a la de gripe de 1918-193. Esto refuerza la percepción que se tiene, desde hace varios años, de que el interés por el estudio de dicha pandemia ha tenido un incremento notable. Así lo reconoció el connotado historiador Howard Phillips, experto en el estudio de la pandemia de gripe, al comparar el interés en el tema entre finales del siglo XX y comienzos del XXI4.
 

Sin duda, el conocimiento que hoy tenemos frente a lo ocurrido a comienzos del siglo XX, con relación a la pandemia de gripe, es mucho más amplio y profundo en la medida en que incluye las diversas regiones del planeta y distintos grupos sociales. Eso ha hecho posible tener una mejor visión de conjunto, aunque también una más íntima comprensión de lo experimentado en distintos países, ciudades y pueblos.
 

Este saber acumulado, construido con esmero por un gran número de estudiosos interesados en el tema, es lo que permite que se elaboren obras de compilación como el ya clásico libro editado por el propio Phillips, en conjunto con David Killingray: “The Spanish Influenza Pandemic of 1918–19: New Perspectives” (Routledge, 2003) y trabajos de síntesis como el más reciente libro de la periodista y escritora británica Laura Spinney “El jinete pálido. 1918: La epidemia que cambió el mundo” (Crítica, 2018).
 

Un libro estupendo


Publicado originalmente en inglés en 2017 y rápidamente traducido al español en 2018, el libro de Spinney es una obra memorable. Sustentado en una importante base documental y bajo un estilo directo y elegante, el texto nos brinda una visión general de lo que, hoy en día, se sabe frente a la pandemia. Y también nos aclara lo que aún no se conoce.
 

La autora organiza su obra en ocho partes, 21 capítulos y un epílogo, y esta estructura le sirve para darle contexto al análisis de la pandemia, discutir el origen de la misma, describir la manera como se propagó por el mundo, detenerse en algunas vivencias distintivas de comunidades específicas y reflexionar sobre las consecuencias de tan dramática experiencia.
 

Para quien no conoce el tema, el libro proporciona una magnífica síntesis con la información más actual; pero para el que ya conoce algo del asunto, la obra proporciona una oportunidad excelente para contrastar su propia interpretación del fenómeno pandémico y para enmarcar las experiencias locales en una perspectiva global.
 

Esto puede resultar de gran interés, toda vez que en los últimos años se han multiplicado los estudios que indagan en la intimidad de las experiencias locales, algunos de los cuales aplican refinadas técnicas estadísticas en un abordaje de epidemiología histórica. De tal manera que la inserción de los estudios locales en una panorámica regional y global puede estimular comparaciones y contrastes interesantes.
 

Por lo pronto, y sin detenerme en los pormenores de un exquisito libro que vale la pena leer con atención y deleite, me parece importante resaltar dos aspectos que quedan muy bien presentados en el análisis efectuado por la autora. El primero tiene que ver con el carácter profundamente social de la pandemia, mientras que el segundo hace referencia a la construcción de la memoria colectiva frente a ella.
 

A lo largo del recorrido propuesto por la autora, van apareciendo las específicas formas de enfrentar la pandemia por parte de diferentes comunidades. Si bien los yupik de Alaska; los habitantes de la ciudad santuario persa de Mashhad; los aduvasis de la región boscosa de Dang, en la India; los campesinos de Shannxi, en la China; los fervientes y devotos ciudadanos de la ciudad española de Zamora; y los italoamericanos de Nueva York compartieron la experiencia del contagio viral, las diferencias culturales y geográficas entre ellos influyeron notoriamente en su vivencia pandémica.
 

Con elocuencia, Spinney nos muestra un escenario variopinto a lo largo y ancho del planeta que, en todo caso, se vio fuertemente afectado por la guerra y por un proceso modernizador que trascendió fronteras y puso en tensión diversas tradiciones, algunas de ellas milenarias. Resulta llamativo el hecho de que intensos procesos de transformación social se dieron, simultáneamente aunque de manera diferente, en China, India, Rusia y Europa. La autora habla poco de América Latina, aunque menciona algo de lo ocurrido en Brasil.
 

Pero el carácter social no solo se percibe en la manera de entender y afrontar la pandemia, también está presente en la discusión sobre el origen de esta. La autora nos precisa que hay tres hipótesis en juego, si bien existe cierta inclinación por una de ellas, y en cada una se proponen algunas formas de vínculo entre aves y humanos, que involucran formas de producción específicas y dinámicas particulares de movilización de la población.
 

Cabe mencionar que el estudio de este carácter social de la pandemia, o sociobiológico para mayor precisión, es de gran interés para el grupo de investigación al cual pertenezco y nuestro acercamiento a la pandemia de gripe de 1918 se concreta en algunos productos académicos como la tesis doctoral de Liliana Henao titulada “Poder mundial y salud. Comparación histórica de pandemias de gripe. Los casos de 1918-19 y 2009-10” y algunos artículos escritos por miembros del grupo5.
 

En lo referente a la memoria colectiva, cabe señalar que la autora hace una lúcida reflexión final, a modo de epílogo, en la cual menciona que para tener cabal comprensión del sentido de algunos hechos históricos se requiere un poco de distancia y que la memoria se configura como un proceso en construcción permanente. Aspectos de indudable interés general pero importantes también para quien aborda el estudio histórico de la pandemia de gripe, de inicios del siglo XX.
 

Así que cien años han proporcionado una perspectiva conveniente para madurar una visión compartida frente a la pandemia la cual, en todo caso, ha tenido que surgir de las sombras de la primera guerra mundial y de algunos otros acontecimientos locales que, hasta hace poco, dificultaban la comprensión cabal del impacto que tuvo esa pandemia que trastocó al mundo y propició la apertura a una nueva etapa de la historia. Pero como queda claro después de leer el libro de Spinney, ya tenemos conciencia de su importancia y contamos con un valioso conocimiento acumulado que nos permite, por un lado, comprender la gran envergadura que tuvo ese fenómeno pandémico y, por otro lado, establecer el contraste con viejas y nuevas epidemias.

 


1 https://coronavirus.jhu.edu/map.html

2 https://www.infobae.com/america/mundo/2020/03/18/de-la-peste-negra-al-coronavirus-cuales-fueron-las-pandemias-mas-letales-de-la-historia/

3 https://warontherocks.com/2020/04/covid-19-and-the-spanish-flu-pandemic-of-1918-19/; https://journals.sagepub.com/doi/full/10.1177/0141076820924241

4 https://academic.oup.com/shm/article/27/4/789/2337930?login=true

5 https://www.upo.es/revistas/index.php/americania/article/view/2742https://www.upo.es/revistas/index.php/americania/article/view/2327

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