Escudo de la República de Colombia

Medio Ambiente

Tecnología limpia saca a flote oro y platino del Chocó

Con la técnica de “flotación espumante”, aplicada en cuatro unidades mineras del Chocó, un grupo de investigación busca recuperar el oro y el platino, reemplazando el mercurio por reactivos químicos derivados de sustancias orgánicas. El modelo para la explotación sostenible ha permitido el 90 % de recuperación de minerales, frente al 50 % que obtienen los mineros con sus métodos tradicionales.

, 07.03.2015

La explotación de platino y oro en el Chocó se hace generalmente con retroexcavadoras. foto: cortesía Profesionales Cimex

El mercurio usado por mineros de aluvión en municipios como Cértegui y Unión Panamericana no ha sido una garantía para aumentar la productividad de oro y platino. Por el contrario, ha dejado grandes costos ambientales y económicos.


“Acá la explotación de platino y oro se hace con retroexcavadora o en forma de guache, que es una minería subterránea aluvial, en la que se cava un hoyo en la tierra, hasta llegar a la veta donde se encuentra el oro”. Así lo resumió el ingeniero Luis Conto, coordinador por la Corporación autónoma regional para el desarrollo sostenible del Chocó (Codechocó) del proyecto que pretende aplicar técnicas de producción sostenible y tecnologías para mejorar la productividad minera en esa zona del país.

La iniciativa se viene desarrollando desde el 2014, en el marco de un convenio interadministrativo entre Codechocó y la Universidad Nacional de Colombia, a través del Instituto de Minerales Cimex. “Se busca aumentar la recuperación de estos minerales mediante un proceso de innovación que simultáneamente elimina el uso del mercurio en la actividad minera a pequeña o mediana escala”, explicó el profesor Oswaldo Bustamante, director del Cimex y coordinador del proyecto en representación de la Universidad.

Profesionales de la UN realizaron la observación, registro y análisis del proceso de obtención del oro y el platino en cuatro unidades mineras de estos municipios. Allí encontraron que el sistema de explotación que se utiliza va unido a concentradores en forma de canalones, que no son eficientes para la recuperación de los metales, por lo cual se usa el mercurio, que conlleva a la pérdida de partículas finas.

La investigadora Claudia Tobón, ingeniera de Minas y Metalurgia y coordinadora de los profesionales de la un en el proyecto, señaló que, de acuerdo con los análisis, la cantidad de mineral susceptible de ser extraído no supera el 50 %, según cálculos preliminares obtenidos a partir de la poca información que se tiene sobre este tipo minería.

Celdas de flotación

Ante el rudimentario método de beneficio del oro y el platino, la UN plantea una tecnología de flotación espumante, en la que se busca que las partículas de estos minerales tengan características hidrofóbicas (repelan el agua) y puedan ser separadas del resto de minerales.

En lugar del mercurio para formar amalgamas mercurio-oro, se emplean celdas con otros reactivos químicos, conocidos como tensoactivos, derivados de sustancias orgánicas y de alcoholes (usados en el champú y jabones), que pueden ser biodegradables.

Con esas sustancias, se concentra el mineral en un proceso en el que, además, se adiciona agua y se incorporan burbujas de aire que se adhieren a las partículas de oro y platino, las cuales quedan flotando con la espuma y salen por la parte superior de la celda.

“Hicimos las pruebas de laboratorio y los análisis para identificar los reactivos con los cuales se adelanta el proceso. Inicialmente, se realizaron ensayos en celdas del Cimex, a escala de laboratorio, y después se aplicó la prueba piloto para valorar las recuperaciones. Logramos niveles superiores al
90 %”, comentó la ingeniera Tobón.

Otra tarea fue diseñar y construir varias de estas celdas equipadas con controles, que serán administradas por Codechocó y entregadas a estas unidades mineras.

A reemplazar el mercurio

El ingeniero Luis Conto considera que si bien la explotación con maquinaria pesada se va a seguir haciendo, se aspira a reemplazar el uso del mercurio en la etapa de beneficio. Según el funcionario, la idea es aprovechar lo que ya conocen los mineros y optimizarlo con medios técnicos aportados por la Universidad, para reducir la contaminación. Al terminar el proyecto, los mineros deberán ser conscientes de que pueden cambiar el mercurio por sustancias que no contaminen.

La iniciativa, aprobada y financiada por Colciencias, se desarrolla con el apoyo de la Universidad Tecnológica del Chocó (UTCH), que ha adelantado estudios ambientales y sociales. A partir del diagnóstico hecho en la zona por profesionales de esta institución, se determinó el alto impacto que ha ocasionado en la salud el uso del mercurio. Así lo destacó Bertha Conto García, líder de este componente: “Hallamos personas enfermas, con dolor en articulaciones, problemas de visión y afecciones en la piel”. De ahí la urgencia de cambiar la forma como se está haciendo la explotación.

Primeros productores

El platino, un metal con características muy apetecidas como maleabilidad, ductilidad y resistencia a la corrosión, no solo es usado en joyas, sino en equipos de laboratorio, contactos eléctricos o catalizadores de carros.

De ahí la importancia de que Colombia lidere una producción aluvial sostenible, para retomar el primer puesto en el mercado mundial. Después de hallazgos importantes, países como Sudáfrica y Canadá han tomado ese liderazgo con tecnología de punta.

Los depósitos aluviales del platino en Chocó se concentran en los afluentes de los ríos San Juan, Atrato y Condoto, principalmente. Si bien se desconoce con certeza la cantidad de lo que se produce en la región, debido al alto grado de informalidad, cifras preliminares de la Agencia Nacional de Minería (ANM) muestran una producción de 1,44 toneladas en el 2012 (equivalentes a 46.274,07 onzas troy), 1,48 toneladas en el 2013 (47.480,16 onzas troy) y 1,08 toneladas en 2014 (34.930,77 onzas troy).

En el primer año de ejecución, se ha logrado una considerable disminución de los vertimientos directos a las fuentes hídricas a través de la implementación de pozos de sedimentación.

Igualmente, se le ha brindado capacitación a mineros en procesos de producción más limpia, lo cual ha impactado de manera directa a una población de 320 personas que laboran en diez entables mineros de toda la zona, según Codechocó.

Actualmente, el proyecto se encuentra en un 90 % de avance y se espera que finalice en mayo, al cumplir con una campaña educativa de socialización.

El director del IM Cimex, Oswaldo Bustamante, considera que aunque es pequeña, la iniciativa representa el primer paso hacia una minería más limpia, que traerá un importante incremento por el pago de regalías, así como la tecnificación de una explotación ancestral.

(Por: Mónica Escobar Mesa, Unimedios Medellín
)
N.° 0

Otras noticias


El expresidente de Costa Rica se dirigió a la comunidad universitaria en el marco de la Escuela Internacional de Verano 2015 “Conectando a los mejores para la paz”, liderada por la Fundación Ceiba, el Ministerio de Educación y la UN. - fotos: Víctor Manuel Holguín/Unimedios

Destacado UNPeriodico

agosto 08 de 2015

El reto es educar para la paz y con la paz

Construir una cultura de la democracia y la pedagogía, para forjar estudiantes...


Artes & Culturas

agosto 08 de 2015

Hablar español está de moda

La lengua de Cervantes está viviendo uno de los momentos de mayor auge...


Bogotá. Con barras de madera y materiales metálicos reciclados construyen cabañas ecológicas.

Investigación & Creación

agosto 08 de 2015

30 días en la Universidad

Bogotá. Con barras de madera y materiales metálicos reciclados construyen...


El Estado Islámico controla extensos territorios, en los que habitan unos 8 millones de habitantes. foto: pbs.org

Ciencia & Tecnología

agosto 08 de 2015

La ideología del islam radical

ISIS revive en pleno siglo XXI las guerras que el profeta Mahoma y sus...


Por algo más de dos semanas, la población solo pudo disponer de retiros de 60 euros diarios. foto: vox.com

Economía & Organizaciones

agosto 08 de 2015

Del grexit a la nueva austeridad, dos voces en el camino griego

La tercera ayuda económica que recibe Grecia está supeditada a medidas...


"El trabajo con los estudiantes es el que me ha llenado más, después del trabajo con los pobres", escribió Camilo Torres. foto: Archivo Histórico UN.

Política & Sociedad

agosto 08 de 2015

Camilo Torres Restrepo, mucho más que un “cura guerrillero”

Al cumplirse 50 años de la muerte del capellán, profesor e investigador de la...


Las patentes pueden estimular la innovación, pero también afectar el costo de los medicamentos. - foto: archivo Unimedios

Ciencia & Tecnología

agosto 08 de 2015

Colombia, ¿demasiado flexible en patentes de invención?

De las 2.417 patentes de invención solicitadas en el país en 2014, el 88 %...


Las aplicaciones para pedir servicios de transporte abundan en la red. foto: Catalina Torres/Unimedios

Ciencia & Tecnología

agosto 08 de 2015

Uber y taxis amarillos, al límite de las innovaciones tecnológicas

La controversia por el servicio de taxis ofrecido a través de internet pone a...


Ilustración: Vanessa Tremain

Salud

agosto 08 de 2015

Las normas que le faltan a la eutanasia

A partir de la Resolución 1216 de 2015 del Ministerio de Salud, que determinó...