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Los sedimentos que cambiaron la historia del istmo de Panamá

Investigadores de la UN Sede Medellín hicieron parte fundamental del estudio que plantea una nueva teoría sobre el surgimiento del istmo de Panamá, mucho antes de lo que se creía. Con granos de circón, determinaron también que Bonaire y las Antillas de Sotavento estaban unidas, hace millones de años, a lo que es hoy Santa Marta y Guajira.

, 09.05.2015

La historia del istmo de Panamá se replantea con la nueva investigación interinstitucional.

Como si se tratara de un rompecabezas, un grupo de científicos de varias universidades de Colombia, entre ellas la Nacional, reunió en los últimos años gran cantidad de piezas que permitieron construir la nueva teoría sobre la unión entre Norte y Suramérica, y replantear todas las ideas sobre la forma en que la vida migró entre ambos hemisferios.


El surgimiento del istmo de Panamá no se habría dado hace 3 millones de años (en el Plioceno) como se planteaba, sino entre 13 y 15 millones de años antes (en el Mioceno), según la investigación. Así lo explica el profesor de la UN Sede Medellín, Agustín Cardona Molina, uno de los investigadores que coordinó el proyecto, junto a su colega Camilo Montes, de la Universidad de los Andes.

En un minucioso trabajo de reconstrucción de procedencia de rocas, los científicos estudiaron muestras de sedimentos de ríos antiguos en la zona norte del país y en Panamá, para determinar la ubicación de las montañas que los originaron.

En la historia geológica de Suramérica, según el docente, ocurrió algo que hizo que entre 25 y 48 millones de años no hubiesen volcanes, que son los que pueden dar origen al circón, conocido como el reloj geológico más resistente. “Lo curioso es que encontramos este mineral en el registro de antiguos ríos en el norte de Colombia, por lo que consideramos que estos debieron haber llegado desde Panamá”, explica el profesor Cardona.

Entre los diversos métodos que los investigadores emplearon para llegar a la nueva teoría, se destaca la obtención de la formación del circón, para identificar la edad de este mineral en los dos países.

“La participación de Agustín, geocronólogo especializado en esta técnica, es fundamental para el desarrollo del trabajo y nos da más solidez, pues maneja una herramienta cuantitativa muy importante”, resalta el docente de la Universidad de los Andes.

Durante el proceso de cierre del istmo, lo que se conoce como territorio panameño, que incluye gran parte del Chocó en Colombia, fue de cierta forma desplazado y adosado a Suramérica, por lo que al estar sobre el nivel del mar, hubo ríos que transportaron los sedimentos hasta allá.

Recuperando esos granos, los investigadores determinaron el momento a partir del cual los ríos que son típicamente panameños comenzaron a contener circón. La edad de esas rocas resultó ser de entre 13 y 15 millones de años, por lo que se concluye que ambos territorios ya debían estar unidos para la época, según señala el profesor de los Andes.

El análisis se llevó a cabo en el valle inferior del Magdalena (Depresión Momposina); además, se realizaron muestreos en Santa Fe de Antioquia y San Jerónimo, en el occidente del departamento.

En estos lugares, los investigadores extrajeron las muestras de roca, labor que incluye tareas como molerlas manualmente para evitar su contaminación, explica Sebastián Zapata, estudiante de la Maestría en Recursos Minerales de la Facultad de Minas y discípulo del profesor Cardona.

“Luego, las muestras se batean para concentrar los minerales que se buscan y sacar los granos. Estos se montan en un bálsamo especial para el laboratorio y se les hace un análisis isotópico, que permite conocer la edad de cada uno. A partir de dicha información, se comparan hasta encontrar los lugares de origen”, detalla Zapata.

Bonaire, otro antecedente

Usando la misma técnica de procedencia, el estudiante realizó un trabajo que fue publicado el año pasado, con el que, en pocas palabras, ratificó que Bonaire y las Antillas de Sotavento (grupo de islas repartidas entre Venezuela, Reino Unido y Países Bajos) estaban unidas hace millones de años a lo que es hoy Santa Marta y La Guajira.

Este estudio pretendía retomar la teoría propuesta en los años 80 por un geólogo holandés que descubrió en esta isla caribeña, pedazos de roca con una edad aproximada de 1.100 millones de años. Esta no se habría podido formar en las Antillas, debido a que todas las rocas de este lugar no superan los 100 millones de años.

Pero entonces, ¿cómo llegó hasta la isla? En una teoría se afirma que hubo un desplazamiento lateral de ese bloque y que su origen podía estar en La Guajira, a unos 200 kilómetros.

El estudiante Zapata y el profesor Cardona utilizaron técnicas como el conteo de gravas o la datación de granos de circón, los cuales, al ser comparados con rocas de Venezuela (península de Paraguaná) y Colombia (Guajira), permitieron establecer grandes indicios de un desplazamiento lateral de bloques que posiblemente también hizo que el istmo emergiera.

La idea inicial de los estudios estuvo ligada a la pregunta de cómo ha cambiado la paleografía en el norte de Suramérica y el Caribe, según comenta el docente del Departamento de Procesos y Energía de la Facultad de Minas, quien agrega que les ha interesado saber qué ha pasado en la zona en los últimos 70 millones de años, qué modificó la geografía y cómo impacta procesos como el clima y la vida.

“Con lo de Panamá, encontramos información desde el golfo de Urabá hasta la Guajira, por lo cual nos tocó ir más allá”, sostiene.

El agua y las placas tectónicas se reacomodan constantemente, lo que provoca movimientos en diferentes direcciones, que generan cambios en la geografía. Cuando el fenómeno es frontal, es como si corrugara la superficie, lo cual influye en la formación de las montañas; cuando es lateral, produce desplazamientos como en la conocida falla de San Andrés, en Estados Unidos.

“En esta zona de Colombia hubo varios desplazamientos de bloques, que enlazamos tanto a lo de Panamá como a lo de Bonaire”, señala el docente.

Por parte de la UN, estudiantes trabajan con los profesores Agustín Cardona, Camilo Montes, Andrés Pardo (Universidad de Caldas) y el mexicano Víctor Valencia (Universidad de Washington State), en el análisis de esta nueva teoría. Para ello, se encuentran estudiando la zona cerca al Carmen de Atrato en Antioquia, donde hay una asociación de rocas que posiblemente guarda información al respecto.

Otros docentes de la UN, como Cesar Vinasco y Sergio Restrepo, se han interesado en reconstruir los períodos en los que hubo elevación en el occidente Colombiano.

Además, con el geofísico Gaspar Monsalve, docente de la Facultad, cerca de 11 estudiantes, así como con el docente Valencia y profesores de la Universidad Industrial de Santander y de la de São Paulo en Brasil, buscan reconstruir la historia geológica del occidente Colombiano y el Ecuador, entre 70 y 130 millones de años, y determinar su relación con el inicio de la formación de los Andes.

Camilo Montes señaló que el debate del cierre del istmo ha estado dominado desde siempre por científicos anglosajones, pero este estudio y los artículos publicados son de los primeros realizados con investigadores y rocas locales, razón por la cual, lo que sigue es defender la hipótesis y buscar más argumentos para sustentarla.

(Por: Mónica Escobar Mesa, Unimedios Medellín
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