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Hallan ácaro que controla plaga del melón

Un animal microscópico, de la familia Laelapidae, resultó ser el mayor depredador de los thrips, insectos que atacan especialmente cultivos de melón y habichuela. El control biológico no solo baja los costos para los agricultores, sino que además reduce la contaminación y los riesgos para la salud, derivados del uso de agroquímicos.

, 12.04.2015

Este diminuto insecto atenta contra los cultivos de melón en el Valle. foto: Rodrigo López Bermúdez

Una plaga que viene atacando en mayor medida a los cultivos de melón, habichuela y pimentón en el Valle, está a punto de ser controlada biológicamente.

El thrips del melón, conocido científicamente como Thrips palmi Karny, es una plaga polífaga y exótica registrada por primera vez en Indonesia en 1925. Su mayor incidencia la tuvo en Asia en los años 50, cuando se propagó hacia África, Oceanía y, recientemente, al Caribe y a Estados Unidos.

En Colombia, estos diminutos insectos (miden alrededor de un milímetro) fueron reportados en 1997, en los municipios de
El Cerrito y La Unión, en el Valle del Cauca. Sus mayores víctimas, desde entonces, han sido los cultivos de melón, habichuela y pimentón. Solo en Pradera, en el 2001, las pérdidas en cultivos de habichuela llegaron a un 35 %.

En Antioquia, durante 1997, el impacto económico de esta plaga coincidió con el fenómeno de El Niño, lo que favoreció su expansión y generó pérdidas superiores a 6.000 millones de pesos para los agricultores.

El control de los thrips ha presentado grandes dificultades, debido a su alta tasa de reproducción, la variedad de cultivos que ataca, el mal uso de los plaguicidas y la capacidad de resistencia a estos, según experiencias de campo y reportes del ica. A ello se suman los efectos en el medioambiente y los riesgos para la salud, derivados del uso de insecticidas de alto espectro.

Con esta información preliminar y a través del Grupo de Investigación en Acarología, coordinado por la profesora Nhora Cristina Mesa, el estudiante de la Maestría en Ciencias Agropecuarias de la un, Rodrigo López desarrolló su investigación.

El sustrato elegido

Luego de varias recolecciones de muestras, la docente determinó que en el Valle había un tipo de ácaro reportado como controlador biológico en España y Bélgica, entre otros países. Así, se llegó a los ácaros de la familia Laelapidae, que, al parecer, son la mejor opción para eliminar los thrips, toda vez que figura en el orden Mesostigmata, que incluye los organismos más abundantes en el suelo.

En las cajitas que se empaca la mantequilla, el estudiante adicionó hojas y flores con el objetivo de recolectar durante 10 días muestras de los thrips en sus diferentes estados. Posteriormente, los trasladó al invernadero para reproducirlos en un cultivo de fríjol. Este análisis le permitió determinar que estos bajan al suelo para cumplir su ciclo de vida, otro punto a favor para la acción depredadora de los ácaros.

Desde un comienzo, estableció también una cría del ácaro Tyrophagus Putrescentiae, que serviría de alimento para el depredador Stratiolaelaps sp. Laelapidae, encargado de eliminar los thrips. La recolección se hizo en cajas Petri, usadas en microbiología para hacer cultivos. En el laboratorio y ante la falta de una metodología para su reproducción, el estudiante escogió como sustrato (medio de cría) un concentrado para perros. La idea surgió del análisis que ya había hecho otro investigador con este y otros sustratos como el almidón de yuca y las melazas.

En frascos de cinco kilogramos, con 100 gramos de croquetas para perro, el estudiante hizo aspersiones de agua, día de por medio, para favorecer las condiciones de humedad. Después, dejó desarrollar las crías por 40 días, tras lo cual empezó un conteo para conocer el número de ácaros y croquetas necesarios para montar un pie de cría.

En el cálculo, encontró que una cría de
T. Putrescentiae (alimento del depredador) se puede establecer con 100 gramos de croquetas y al menos 100 individuos. Al cabo de 40 días, una croqueta puede tener hasta 537 individuos, lo que implica que en un frasco con capacidad para 228 croquetas se producen hasta 122.436.

Posteriormente, depositó los ácaros depredadores en frascos plásticos que contenían Tyrophagus Putrescentiae. Luego, se hicieron evaluaciones, contando durante 40 días, en intervalos de 10, el número de organismos presentes en las 30 croquetas de cada frasco.

Bajo invernadero

La cría de thrips, entretanto, se hizo bajo condiciones de invernadero sobre plantas de fríjol sembradas en materas. Después de observar que se habían empezado a multiplicar y que había una cantidad suficiente, se evaluaron en cajas Petri sus diferentes estados con el ácaro depredador. El tiempo de evaluación fue de 10 horas, durante las cuales se revisó el consumo cada dos horas. Así se estableció que la pupa es el estado predilecto para alimentarse.

Otro de los resultados importantes fue la instauración de parámetros para la crianza de Stratiolaelaps sp. Así se requieren 100 gramos de croquetas limpias y 4 croquetas con 2.148 individuos de Tyrophagus Putrescentiae. A los 2 días se adicionan 25 adultos de Stratiolaelaps sp., para obtener 3.430 ácaros depredadores. De esta manera, la población se incrementa 137,2 veces en 10 días.

“Los avances alcanzados constituyen una nueva alternativa para el control de insectos plaga, a través de ácaros depredadores”, señala el magíster, quien destaca el apoyo del Grupo de Acarología de la Sede Palmira, financiado por el programa de jóvenes investigadores de Colciencias y la Dirección de Investigación y Extensión de la Sede.

La investigación sienta las bases para las crías comerciales de ácaros Laelapidae Stratiolaelaps sp. en el Valle del Cauca. Estos no solo podrán ser usados como control biológico del Trips Palmi, sino también de diversas plagas agrícolas. De hecho, tal como lo comenta el estudiante de maestría, hay empresas interesadas en este tipo de controladores, que podrían ser vendidos en botellas de hasta 100.000 ácaros, para su posterior liberación en los cultivos.

En el Museo de Entomología, concretamente en el área de acarología, estará la lámina de identificación que da cuenta del desarrollo de la metodología de cría y producción de este controlador biológico por parte del joven investigador.

(Por: equipo periodístico, Unimedios Palmira
)
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