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“El Sol no es una amenaza para el clima de la Tierra”

Observar el astro rey es más que una pasión para el físico Hugh Hudson, uno de los estudiosos del Sol más importantes del mundo. Examinar las erupciones solares, emocionarse –como Galileo– con la precisión de los datos que arrojan satélites como el RHESSI o el SDO y contribuir al descubrimiento de “nuevas pequeñas cosas” es parte de su trabajo.

, 11.08.2012

Hugh Hudson, un hombre que mira al Sol. Fotos: Andrés Felipe Castaño/Unimedios.

Imágenes de erupciones solares registradas por diferentes satélites el pasado 5 de julio. Fotos: www.lmsal.com/solarsoft/last_events/.

Siempre sonriente, haciendo gala de la misma calidez del Sol, este científico recibió al equipo de UN Periódico en el Observatorio Astronómico Nacional, ubicado en la Ciudad Universitaria en Bogotá, durante la Primera Escuela Internacional de Astrofísica Solar, que tuvo lugar en el país entre el 3 y el 19 de julio de 2012.

Al comienzo de la charla, Hugh Hudson contó que se educó en la Universidad de Rice, en Houston (Texas), y luego en la Universidad de California, en Berkeley (UCB), y en la de San Diego (UCSD). Después de diez años en Japón, regresó brevemente a la UCB y ahora está en Glasgow (Escocia), pensando en retirarse. Actualmente, se considera un estudiante de las propiedades globales del Sol, a partir de las mediciones precisas que ahora se pueden efectuar.

UN Periódico: ¿Por qué estudiar el Sol?

Hugh Hudson: Es muy importante porque mantiene a la Tierra caliente, y ahora hay un interés muy grande en el calentamiento global. Una de las razones por las cuales estoy interesado son sus variaciones y las observaciones hechas desde hace más de un siglo. Este es el lado práctico. El lado científico es que se trata de la única estrella cercana de la cual tenemos conocimiento pleno de su estructura, tanto en su exterior como en su interior, con la técnica que inventó Charles Lindsey (físico e investigador del consorcio de investigación astronómica Cora NWRA).

UNP: ¿La emoción más grande con respecto a sus logros científicos?

H.H.: Siempre es emocionante, porque en cada momento se están descubriendo nuevas pequeñas cosas. Algunas veces, si se tiene suerte, son muy importantes.

UNP: ¿Ha contado con esa suerte?

H.H.: He sido afortunado de muchas maneras. Por ejemplo, ahora estoy trabajando con los nuevos datos del satélite SDO (Solar Dynamic Observatory), un instrumento nuevo que se ha usado poco (fue lanzado por la NASA en el año 2010). Con estos datos pude detectar el cambio del efecto Doppler del satélite, una cosa realmente menor, pero muy gratificante para mí, porque me mostró qué tan precisos son. Fue uno de esos momentos emocionantes, como le pasó a Galileo, pues tuve la oportunidad de ver cómo se mueven los  satélites.

UNP: Después de estudiar el Sol, ¿cómo describiría la “personalidad” o el comportamiento de esta estrella, y qué tan predecible la considera?

H.H.: ¡Ah, sí, el Sol es muy caprichoso, es muy “cálido” y lo queremos mucho! (Risas). La predictibilidad es un asunto científico y técnico muy importante, por cuanto hay erupciones solares, eyecciones de masa coronal y perturbaciones que se propagan hacia la Tierra y causan cosas malas; por ejemplo, complicaciones de las comunicaciones mundiales, daños en los sistemas de distribución eléctrica y otros efectos en la ionósfera. Hay un gran interés en predecir este comportamiento, y es esta una de las mayores razones que nos estimulan a estudiarlo.Hasta cierto punto podemos hacer algunas predicciones, pero aún hay muchas cosas que no entendemos. Parte del problema es que su actividad comienza en su interior y se desplaza hacia el exterior, donde la podemos apreciar. Una vez en la superficie, de pronto, podemos entender eso que algunos llaman “surgimiento” del flujo solar, pero que aún no comprendemos del todo, pues la información sobre su interior es mucho más débil que la de su exterior.

UNP: ¿Qué podemos esperar del pico máximo del Sol, que se dice será en el año 2013?

H.H.: Podemos esperar erupciones. Ahora estamos pasando por un “parche caliente” y también hay una mancha solar en su parte visible.  Eso es algo inusual, porque este es el grupo de manchas solares más grandes de este ciclo, o sea que estamos en el punto máximo de la actividad. Además, es muy interesante, y les voy a decir por qué: el actual grupo de manchas y el anterior han presentado muchas erupciones medianas, pero ninguna gigante. Y esto nos hace pensar que este ciclo es diferente y que la variabilidad del Sol tiene propiedades que se extienden por más de once años.

UNP: ¿Cómo describiría la estructura de la atmósfera solar y sus campos magnéticos?

H.H.: En su nivel más simple, la atmósfera del Sol es parecida a la de la Tierra. Hay gravedad, y esta la hala hacia el interior y, como consecuencia, forma capas estratificadas que se denominan fotósfera, cromósfera, región de transición y corona. El campo magnético es muy fuerte. En una mancha solar, es casi como la fuerza de un imán de nevera y se siente, pero el imán es pequeño, mientras que la mancha es más grande que Colombia. Se trata de una inmensa cantidad de energía que puede perturbar la atmósfera y reestructurarla. Una mancha solar es una estructura muy complicada.

UNP: ¿Se podría decir que el Sol es un laboratorio?

H.H.: Sí, pero hay una gran diferencia, válida para toda la astronomía: estamos haciendo detección remota sobre cosas que no controlamos. En el laboratorio se pueden cambiar parámetros y se pueden seguir haciendo alteraciones hasta entender qué está sucediendo. En el caso del Sol, y de cualquier cosa en el cielo, simplemente tienes que aceptar lo que te da. Y, peor aún, siempre los vemos en dos dimensiones, así que hay grandes diferencias.

UNP: Según Hugh Hudson, ¿cuál es el mayor misterio del Sol?

H.H.: ¡Hum...! Debí haberme preparado para esto...

UNP: Se ha estado preparando toda su vida…

H.H.: ¡Sí, lo sé! Creo que el mayor misterio para mí son las erupciones, porque las radiaciones solares no son estables. Se pueden hacer teorías sobre una estrella que pueden ser aparentemente satisfactorias. Sin embargo, no lo son para una esfera de gas caliente. El campo magnético tiene unas propiedades muy extrañas y una de esas es que acumula energía en la corona de una manera muy lenta y continua y, de pronto, hay una explosión. Por qué y cómo sucede aún no lo entendemos. Y algunas veces estas explosiones envían materia hacia el espacio. Entonces, el mayor misterio sería la naturaleza de la erupción solar.

Sin amenazas

UNP: ¿De qué manera el Sol puede afectar las misiones espaciales, las comunicaciones satelitales de la Tierra y el comportamiento climático terrestre?

H.H.: A los astronautas que van a la Luna realmente no les toma mucho tiempo llegar allí. Sin embargo, para ir a Marte se tardarían más o menos un año. Y hay un riesgo serio de que durante ese tiempo haya una erupción y la salud de los astronautas se vea afectada. Ellos no podrían sobrevivir a una emisión de este tipo. En cuanto a las comunicaciones satelitales, la vida de un satélite depende del dinero invertido: al diseñarlo lo pueden hacer muy seguro a las radiaciones o no tanto. Existen muchos casos de satélites que han sido destruidos por la actividad solar. Esta es una pregunta interesante en cuanto a la ocurrencia de las erupciones.Con respecto al clima, hay gran debate. Los científicos apuntan al CO2, a la atmósfera y a cómo las actividades humanas están alterando el clima en la Tierra. Hay, sin embargo, otras personas que lo niegan. Nosotros los llamamos los negadores del calentamiento global. Y ellos piensan que el Sol está cambiando de tal manera que afecta el clima terrestre. Pero no tienen razón, obviamente, él no hace eso. Lo que hace es proporcionarnos la energía que disfrutamos y es esencial para la vida.

UNP: ¿Cuánto tiempo pueden persistir los efectos de las partículas magnéticas solares?

H.H.: Varios días. Una erupción llena la heliósfera, o sea la cavidad que el Sol le hace al espacio sideral. Esta cavidad se llena de partículas que se pueden detectar durante algunos días después de la emisión. Esta es una de las razones por las cuales los astronautas tendrían problemas en su viaje a Marte.

UNP: ¿Cuál ha sido su conclusión más acertada con respecto al Sol?

H.H.: Bueno, la sabiduría y yo no somos tan amigos... (Risas). Tal vez que no es una amenaza para el clima de la Tierra.

Física, la base

UNP: El RHESSI en pocas palabras…

H.H.: Hay varios satélites haciendo observaciones astronómicas, pero el RHESSI (Reuven Ramaty High Energy Solar Spectroscopic Imager) es el único que lo hace con rayos X intensos, es decir, rayos de 10 a 20 kilovoltios. Además, rota sobre su eje en línea directa hacia el Sol, lo cual es una configuración inusual para un satélite y nos otorga muchas ventajas. Sin embargo, ya tiene diez años y se está acabando, los satélites normalmente no duran tanto. Esperamos que siga funcionando a lo largo de este máximo solar, para poder seguir estudiando las erupciones.

UNP: Un consejo para quienes quieren ser científicos y estudiosos de los astros…

H.H.: Bueno, la Astronomía es muy interesante. Lo más importante es tener estudios en Física. Para ser astronauta se debe tener una educación superior bastante amplia y, de pronto, algunos estudios de Ingeniería. Mi consejo sería no estudiar Astronomía directamente, sino Física, la cual es muy amplia y podría llevarlos por muchas direcciones.

UNP: ¿Cuáles son los retos actuales de la Astrofísica Solar?

H.H.: El Sol está aún muy lejos de donde estamos y sus estructuras son muy complicadas. No podemos hacer teorías si no las conocemos. Por eso, conseguir imágenes de alta calidad es clave. Esto se logra de cierta manera desde el espacio. Sin embargo, desde la superficie de la Tierra se necesitan instrumentos de alta resolución. En Chile está el radiotelescopio ALMA, que comenzó a operar recientemente. Hay otro telescopio inmenso que será instalado en Hawái, el ATSD, el más grande en años para ver el Sol (tiene cuatro metros de diámetro). Y la razón para construirlo es conseguir la mejor resolución posible. El astro está lejos, pero no tanto. Por eso podemos colocar satélites en órbita a su alrededor. Ahora hay dos módulos lunares que están produciendo imágenes estereoscópicas para la Tierra. Son muy importantes porque nos dan la posibilidad de ver su estructura tridimensional como ningún otro instrumento astronómico. Pero esperamos poder verla también con otros satélites y otras longitudes de onda.

* La traducción de la entrevista, efectuada en inglés, estuvo a cargo de Roberto Rey Canales (Unimedios).

(Por: Sandra Uribe Pérez*, Unimedios
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