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¿Cómo es el campo geomagnético de Colombia?

Una investigación de la Universidad Nacional en Manizales abre paso a descubrir antecedentes del campo magnético terrestre en diferentes regiones volcánicas del país, un rasgo geofísico significativo para entender el interior del planeta.

, 14.12.2008

El campo geomagnético es un rasgo geofísico significativo para entender el interior del planeta, ya que se genera en el núcleo externo de la Tierra. Los estudios sobre el campo geomagnético incluyeron la recolección de muestras de 10 cilindros de rocas (núcleos) de unos 5 cm de largo y 2.5 cm de diámetro, en cada flujo volcánico (de lava o piroclástico) muestreado. / Archivo particular.

Las rocas o núcleos son orientados geográficamente antes de ser extraídos del terreno, mediante la utilización de una brújula magnética o solar.

Determinar las variaciones y el valor promedio del campo magnético de la Tierra (aquel que hace que una brújula magnética apunte hacia el norte geográfico) en Colombia en el pasado geológico, tiempo del cual no existe registro instrumental, es la meta que se ha trazado desde el 1º de agosto de 2006 un grupo de investigación interdisciplinario liderado por la docente del área de Física y Química, Victoria Mejía Bernal.

El proyecto ha sido denominado “Estudio Paleomagnético de Lavas y Cuerpos Hipoabisales del Pleistoceno en los Andes de Colombia”, y es desarrollado por parte del Grupo de Investigación Magnetismo y Materiales Avanzados.

Para conseguir su objetivo, el equipo de trabajo ha recolectado en lo transcurrido de la investigación gran cantidad de muestras de flujos volcánicos (de lava y piroclásticos), tanto en la región norte de Colombia, comprendida entre los volcanes Machín y Cerro Bravo, como en el sur del país, en zonas volcánicas relacionadas con el volcán Galeras, la cadena volcánica de los Coconucos y el Altiplano Nariñense. El periodo de tiempo muestreado es aproximadamente de los pasados cuatro millones de años.

El campo geomagnético es un rasgo geofísico significativo para entender el interior del planeta, ya que se genera en el núcleo externo de la Tierra, el cual se encuentra de 2.900 a 4.980 km. de profundidad y está compuesto de hierro y níquel (elementos que son buenos conductores de electricidad).

Este campo es muy variable, cambiando en escalas de tiempo tan amplias como días, años y millones de años, debido a que el núcleo externo se encuentra en estado líquido, a temperaturas tan elevadas como las de la superficie del Sol, lo que lo hace fluir como el agua. El campo geomagnético no solo varía en intensidad y dirección en el pasado geológico, sino que también sufre cambios de polaridad. En condiciones de polaridad normal, una brújula apunta a grosso modo hacia el Polo Norte geográfico tal como sucede en el presente. En condiciones de polaridad inversa, sin embargo, lo haría hacia el polo sur geográfico.

El comportamiento del campo geomagnético se conoce a través del registro instrumental, tal como el obtenido por los navegantes de los siglos XVI y XVII, y el de los observatorios magnéticos establecidos en diferentes lugares del mundo, incluida Colombia. Para conocer el comportamiento del campo geomagnético anterior al registrado históricamente, se hace necesario analizar el registro geológico.

Recolección
de muestras


La comprensión del comportamiento del campo geomagnético juega un papel importante para el conocimiento de la historia de la Tierra, ya que este escuda a la biosfera de la radiación cósmica y solar. El campo geomagnético, además, incide en gran medida en las telecomunicaciones.

Los flujos de lava ofrecen un registro del campo geomagnético que empieza a grabarse desde que se enfría después de una erupción volcánica. En ese momento, se imprime un registro de la dirección e intensidad del campo geomagnético en las rocas que allí se forman, debido a la cristalización en su interior de una pequeña porción de minerales, como titanomagnetitas y titanohematitas, las cuales tienen la propiedad conocida como ferromagnetismo (sensu lato), es decir, tienen la propiedad de ser imanes naturales.

Para el caso de los estudios adelantados por los investigadores de la UN en Manizales, la profesora Mejía Bernal se ha apoyado en otros estudiosos del tema en cuestión, como el decano de la Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, Andrés Rosales Rivera; Alexánder Sánchez Duque, estudiante de la Maestría en Geofísica de la UN en Bogotá; Alejandro Pinilla Ocampo, estudiante de la Maestría en Geología de la UN en Bogotá, y los expertos internacionales en paleomagnetismo, Dr. Neil D. Opdyke y Dr. Kainian Huang de la Universidad de la Florida, Estados Unidos.

La recolección de muestras consiste en obtener cerca de 10 cilindros de rocas (núcleos) de unos 5 cm de largo y 2.5 cm de diámetro, en cada flujo volcánico (de lava o piroclástico) muestreado. Los núcleos son orientados geográficamente antes de ser extraídos del terreno, mediante la utilización de una brújula magnética o solar. La herramienta principal para obtener los núcleos es un taladro portátil que emplea gasolina.

Algunas muestras han sido analizadas en el Laboratorio de Magnetismo de la UN en Manizales, empleando el magnetómetro de muestra vibrante que este posee, en donde se analizan las características magnéticas de las rocas.
Todas las muestras extraídas en la región norte del país han sido enviadas y analizadas en el laboratorio de Paleomagnetismo de la Universidad de la Florida.

De los resultados obtenidos de 37 flujos de lava, puede decirse que los volcanes que arrojaron los flujos de lava muestreados lo hicieron 33 veces, mientras existían condiciones de polaridad normal del campo geomagnético. Los restantes 4 flujos de lava fueron producidos y se solidificaron en condiciones de polaridad geomagnética inversa.

Aunque la caracterización paleomagnética de Colombia, que aportaría a complementar la visión global que se tiene en ese campo, todavía no se ha concluido, los resultados anteriormente obtenidos sirven para mejorar, confirmar y refinar el conocimiento que se tiene de la estratigrafía volcánica de la región, que se refiere a la descripción de cómo los volcanes se construyeron. Este conocimiento contribuye al análisis del riesgo volcánico regional.

(Por: Luisa Fernanda Cardona Calle, Unimedios
)
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