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Medio Ambiente

Ciénaga Grande de Santa Marta está salada y sin oxígeno

Este santuario de flora y fauna –de vital importancia para la regulación climática, la asimilación de contaminantes y la obtención de alimentos– está en peligro por los cambios de los ciclos hídricos, que entre otras cosas afectan la salinidad y la oxigenación de las lagunas. Más de 25 mil pescadores comienzan a sufrir por la disminución de peces.

, 10.08.2013

Los humedales costeros del departamento de Magdalena son esosistemas vitales para el hombre y la fauna del Caribe. Foto: archivo particular

La Ciénaga Grande de Santa Marta tiene dimensiones enormes. Si en sus 730 km2 de espejo agua se ubicara el área urbana de Bogotá, la ciudad cabría dos veces. Es la laguna litoral o albufera más grande de Colombia. Y, si se suman todas las lagunas de sus alrededores, alcanza a ocupar 3.487 km2 (datos de la Corporación Autónoma Regional del Magdalena).

Según Parques Nacionales Naturales de Colombia (PNN), el lugar está conformado por las acumulaciones progresivas de sedimentos provenientes del río Magdalena y por bosques de manglar, ríos, caños y áreas pantanosas. Hace parte de un complejo de aguas de unas cien ciénagas que presentan diferentes niveles de sedimentación y salinidad.

Es un extraordinario santuario de centenares de especies de flora y fauna que habitan a lo largo y ancho del ecosistema, así como un punto central de regulación climática e hidrológica (control de inundaciones), asimilación de contaminantes y obtención de alimentos.

Es parada obligatoria de varias especies migratorias (sobre todo de patos que provienen del norte del continente). Además, es hogar de reptiles como la babilla, el caimán aguja y las iguanas, y de mamíferos como la zorra manglera, el mono colorado, el mico cariblanco y el manatí, por citar algunos de los más representativos.

Más aún, alberga una de las pesquerías artesanales de más peso del país, conformada por cerca de cuatro mil pescadores que explotan unas cincuenta especies.

Sin embargo, los contaminantes que llegan a través del río Magdalena, de las escorrentías del sector agropecuario y de los desechos de las obras civiles realizadas en las últimas décadas –junto con los cambios en el uso del suelo y la disminución del caudal de varios ríos–, afectan sus condiciones hidrológicas y, por ende, a las especies.

Una investigación de la Universidad Nacional de Colombia en Palmira logró cuantificar los efectos de dichos cambios sobre este ecosistema. 

Rastreo profundo 

El profesor Guillermo Duque, director del proyecto –ejecutado por el ingeniero ambiental Andrés Molina Sandoval–, indica que la dinámica ecológica de los estuarios está ligada estrechamente a las alteraciones de las condiciones hidrológicas a las que están sometidos.

Para determinar lo anterior, analizaron datos mensuales entre los años 2002 y 2010, correspondientes a factores como salinidad, oxígeno disuelto y temperatura de siete estaciones ubicadas en la Ciénaga, así como el nivel del agua y la producción pesquera en general.

“Buscamos determinar la influencia de los cambios del nivel del agua tanto en los parámetros fisicoquímicos como en la dinámica de las pesquerías locales. La información fue proporcionada por el Instituto de Investigaciones Marinas y Costeras (Invemar)”, precisa Molina.

Los datos sobre este factor los obtuvieron a través de la puesta en marcha de una estación hidrométrica virtual que recopiló información de altimetría registrada por el satélite Envisat, única fuente de información hidrológica medida directamente sobre la Ciénaga en la última década. 

Relaciones peligrosas 

Los científicos hallaron correlaciones significativas entre el nivel del agua y los parámetros fisicoquímicos. Se destacan las conexiones con la salinidad, al ser las más altas en todas las estaciones de muestreo.

“Efectivamente, los cambios hidrológicos que surgen por factores antrópicos (por la acción del hombre) alteran significativamente las condiciones fisicoquímicas del ecosistema. Hallamos un incremento de la salinidad en varios sectores de hasta un 50%, así como una disminución del oxígeno disuelto en el agua de hasta un 30%. Esto ha provocado que muchas especies disminuyan en cantidad y que, incluso, hayan desaparecido”, afirma Molina.

Para evaluar la relación entre los niveles del agua y la producción pesquera de la zona, de la cual subsisten alrededor de 25 mil personas, se identificaron cuatro épocas hidrológicas: 1) aguas bajas, entre los meses de febrero, marzo y abril; 2) transición I, entre los meses de mayo y junio; 3) aguas altas, entre los meses de julio, agosto, septiembre y octubre; y 4) transición II, entre los meses de noviembre, diciembre y enero.

En estos periodos hay reducciones significativas de la producción pesquera de seis de las diez especies de más importancia comercial para la región: Oreochromis niloticus, Mugil incilis, Elops smithi, Callinectes bocourti, Callinectes sapidus y Farfantepeneus notialis. 

Sin monitoreo 

El profesor Duque confirma que la variación de los niveles del agua de la Ciénaga aumenta su salinidad, la variable ambiental que más afecta las pesquerías.

“Hay que tener en cuenta que, aunque históricamente se han relacionado los problemas ambientales de la Ciénaga con cambios hidrológicos provocados por el hombre, hasta el momento ninguna entidad realiza un monitoreo serio. Por eso, el proyecto del ingeniero Molina es pionero. No se han hecho estudios que relacionen directamente la cantidad de agua presente con sus cambios ambientales y ecológicos”, afirma.

Los resultados servirán para incrementar los escasos conocimientos en el campo de la ecohidrología estuarina en Colombia, que sirve como base para nuevos estudios. Asimismo, permitirán explorar más el uso de la altimetría de radar por satélite en aplicaciones ecológicas.

“Esta información, además, podría ayudar a mejorar la calidad de vida de las personas que tienen relación con este ecosistema”, manifiesta Molina.

(Por: Jeinst Campo Rivera, Unimedios
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