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Salud

Ausencia materna altera comportamientos

El estrés que causa en el bebé separarlo de la madre durante el primer año puede acarrear diversas alteraciones en su conducta. Así lo advierten investigadores, luego de comparar con humanos un modelo experimental que se hizo en roedores.

, 09.08.2014

El primer año de vida representa un período crítico en el que se consolidan muchos mecanismos biológicos. Foto: Flickr/Michael Coté

¿Hasta qué punto la separación del vínculo materno, durante el primer año de vida, puede afectar el comportamiento de un niño y producir manifestaciones como hiperactividad o déficit de atención?

Esta pregunta surgió después de realizar una serie de experimentos con ratas. Cuando nacieron, los roedores no se manipularon, pero al día siguiente fueron separados de su madre, tres horas en la mañana y tres en la tarde, durante los 21 días que dura el período de lactancia, equivalente a un año en humanos, aproximadamente.

Si bien se demostró que el protocolo no afecta su estado nutricional, lo que es muy importante en el desarrollo, se descubrió que con el solo hecho de alejarlas de la madre durante este tiempo, las ratas en edad adulta modifican sus comportamientos de ansiedad, locomoción, niveles hormonales, tamaño de algunas estructuras cerebrales y número de astrocitos, entre otras variables.

Los astrocitos son células del cerebro que se asocian con la actividad metabólica y las conexiones entre las neuronas. Estos aumentan al alterarse el comportamiento de las ratas, lo que podría implicar una respuesta natural para suplir las deficiencias generadas por el gasto energético debido al estrés y para equilibrar la disminución de neuronas en ciertas áreas cerebrales. La comparación de estos efectos bioquímicos y comportamentales se hace con respecto a ratas que no fueron separadas de sus madres.

En la investigación, se trabajó con grupos que oscilaron entre 13 y 15 individuos correspondientes a machos y hembras, separados y no separados. El modelo busca evaluar el estrés social provocado por la privación del vínculo madre-hijo, algo instintivo y preservado en la evolución de los mamíferos. 

“Identificamos que la rata adoptaba comportamientos que podrían asociarse a la hiperactividad motora y decidimos ver qué estaba pasando en los humanos. Hay que tener en cuenta que no es fácil extrapolar todos los resultados que se encuentran en el modelo animal al ser humano, incluso con los primates se encuentran diferencias”, explicó Zulma Dueñas, profesora de la Facultad de Medicina de la UN encargada de la investigación.

Por eso se investigaron 60 niños y niñas con diagnóstico de trastorno de déficit de atención e hiperactividad (TDAH) del Hospital de la Misericordia. A cada uno se le tomaron dos muestras de saliva, una cuando el menor llega y otra después de aplicar un protocolo consistente en resolver un problema matemático y hablar frente a una cámara sobre situaciones negativas vividas en el colegio. Esto se hace para generar algún grado de presión y estrés en el menor. Después se toma la segunda muestra reactiva para comparar en las dos muestras los niveles de cortisol, hormona que se eleva ante vivencias de presión emocional. 

Niveles de estrés 

Cuando un ser humano está en una situación neutral se espera que sus niveles de cortisol sean relativamente bajos. Y al enfrentar una tarea que implica concentración o un reto cognitivo, los niveles de esta hormona se incrementan. “Cerca del 65 % de los niños hiperactivos presentan un patrón inverso, es decir, tienen niveles muy altos de entrada, que reflejan un intenso estrés basal, y cuando se les pone la tarea, en lugar de subirlos, estos disminuyen”, afirmó Juan Carlos Caicedo, investigador de la un que forma parte del estudio.

Asimismo, se encontró una correlación estadísticamente significativa en aquellos niños con una pobre consolidación del vínculo materno durante el primer año de vida. Esta situación es causada porque las madres tuvieron embarazos no deseados, dejaron a sus hijos al cuidado de otras personas o presentaron problemas de farmacodependencia o síntomas depresivos durante el embarazo y el primer año de vida de sus hijos.

“Como fue necesario hacer una aproximación retrospectiva al primer año de vida, pensamos que iba a ser muy difícil que las mamás recordaran. Sin embargo, descubrimos que tienen muy presente esa etapa de su vida y del desarrollo de sus hijos. Un importante porcentaje tuvo una interrupción muy temprana de su rol maternal por cuestiones laborales, básicamente económicas, pues necesitaban conseguir recursos. La gran mayoría eran mamás solteras o de padres divorciados que tenían que dejar a sus hijos solos en casa, lo cual configura una situación que, además del factor de separación, va acompañada del aislamiento, que es todavía peor”, observaron  Dueñas y Caicedo. 

Diferencias de género 

En trabajos previos del grupo se determinó que la separación materna altera varios sistemas de neurotransmisión, como el GABA, ácido que no excita ni estimula las neuronas sino que las inhibe o bloquea eléctricamente. “Algunas de las funciones moduladoras más importantes son inhibitorias y están mediadas por esta sustancia, que se ve afectada por la separación materna”, recalca Caicedo.

De igual forma se hallaron diferencias por sexo que muestran afectación de la memoria de reconocimiento de objetos en machos y comportamientos de ansiedad e hiperactividad en hembras.

En los humanos, un trastorno como el TDAH, posiblemente asociado a deficiencias en el vínculo materno, evidencia claras diferencias por género, con un mayor perfil de hiperactividad en niños y de déficit atencional en niñas.

Según los investigadores, la interferencia que genera el hecho de que las madres entren a trabajar en un momento muy temprano –a los tres meses, tal como lo establece la legislación colombiana- no compensa la cantidad de tiempo que deben dedicar a sus hijos. Eso marca un punto muy importante porque se trata de una etapa en la que los niños están entrando en una expansión sensorial y la separación materna representa una vivencia estresante.

“Lo que hacemos con los niños con TDAH del Hospital de la Misericordia es evaluar si hubo situaciones de adversidad y estrés en el primer año y correlacionarlos con la respuesta hormonal que presentan frente al estrés determinado por el nivel de cortisol en la saliva”, indicó Caicedo.

Para los investigadores, hay una gran diferencia entre tener un bebé cargado, cambiarle el pañal, ‘echarle un ojito’, darle la comida y estar con ellos en una tónica de estimulación, contacto y afecto. Es posible que el niño revierta en alguna medida estos cambios en sus patrones de respuesta al estrés, si es acogido por una familia que le brinda protección y afecto en etapas posteriores de su desarrollo. Sin embargo, la experiencia del primer año de vida representa un período crítico en el que se consolidan muchos de los mecanismos biológicos de respuesta al estrés.

(Por: Hermann Enrique Sáenz, Unimedios
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