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Medio Ambiente

Árboles viejos, vitales para mitigar calentamiento del planeta

Después de analizar no menos de medio millón de árboles, una nueva investigación indica que los de más edad capturan mayor cantidad de dióxido de carbono.

, 09.08.2014

El efecto que tienen los árboles grandes en captura de CO2 es significativo. - FOTO: Andrés Felipe Castaño/Unimedios

El paradigma que se asumía desde siempre en el mundo de los silvicultores, según el cual los árboles paran de crecer en masa una vez alcanzan ciertos tamaños y pierden su vigor a medida que envejecen, ha tenido un giro de 180 grados que sugiere analizar este fenómeno desde otras perspectivas, porque su dinámica no es igual a la de los humanos, quienes paulatinamente dejan de crecer y reducen su metabolismo.

Después de analizar 673.000 individuos de 403 especies de parcelas forestales en climas tropicales y templados del mundo, se halló que el 97 % de los más antiguos seguían creciendo en masa, lo que les permite capturar grandes cantidades de CO2 y eliminarlo de la atmósfera. Según Álvaro Duque, coautor de la investigación, profesor de la Universidad Nacional de Colombia Sede Medellín y experto en bosques, ello contradice la idea de que el crecimiento en masa de los árboles grandes se detiene una vez estos alcanzan cierto tamaño.

En realidad, siguen creciendo en diámetro (no necesariamente en altura) hasta su senescencia y no solo cumplen la importante función de almacenar carbono, sino que además son determinantes en la regulación del ciclo de este elemento, ya que en promedio fijan mucho más CO2 que los individuos más pequeños. Según la publicación Nature News de enero de 2014, se estima que un árbol de 100 centímetros (cm) puede crecer anualmente 52 veces más que uno de 10 cm.

Los resultados del estudio muestran, por ejemplo, que en una parcela de bosque maduro en el oeste de Estados Unidos, los árboles de más de 100 cm de diámetro comprenden solo el 6 % de especies, pero representan el 33 % del crecimiento.

Así la conservación de los bosques primarios es de vital importancia para menguar los efectos que las altas concentraciones de gases de efecto invernadero depositados en la atmósfera puedan tener sobre el clima. 

Investigación mundial 

El estudio fue liderado por Nathan Stephenson, ecólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos, a quien se unieron 37 investigadores de diversos países –entre ellos el profesor Duque-, para analizar la información de la dinámica de la biomasa en los bosques del mundo. El equipo calculó las tasas de crecimiento en relación con características funcionales y evolutivas, en las parcelas monitoreadas (remedidas).

En una parcela de 100 × 100 metros se midieron e identificaron todos los árboles. Mediante el uso de ecuaciones alométricas (herramientas utilizadas para medir volumen y biomasa de los árboles) se convirtió a masa el diámetro de su tamaño, teniendo en cuenta la densidad específica de la madera. A partir de ahí, se cuantificó para cada individuo su crecimiento, correspondiente al período establecido para el análisis.

Los resultados revelan que las especies que alcanzan grandes tamaños van a ser en gran medida representativas de este fenómeno. Para Duque, hay familias en nuestros bosques que alcanzan dimensiones muy grandes, como Leguminosae, Bombacaceae y Lecythidaceae, entre otras. En las tierras altas, los robles (Fagaceae) juegan un papel preponderante.

Lo anterior se reafirma con los resultados que ayudan a resolver algunas de estas contradicciones. Maurizio Mencuccini, ecólogo forestal de la Universidad de Edimburgo (Reino Unido), afirma que los más jóvenes pueden crecer más rápido en una escala relativa, lo que significa que requieren de menos tiempo para, por ejemplo, doblar su tamaño. Sin embargo, en cantidades netas, los más viejos siguen aumentando su crecimiento.

Para el análisis de Colombia, se incluyeron datos de zonas de tierras bajas y de los Andes, pero según Duque había una limitación con respecto al número de árboles, por lo que se consideraron muy pocos. Sin embargo, puntualizó que la representatividad de los bosques tropicales y no tropicales estudiados hace que los resultados sean concluyentes para todos los bosques de nuestro país.

La importancia de capturar CO2 radica en que es uno de los principales gases de efecto invernadero que se está acumulando en la atmósfera, lo cual tiene consecuencias directas sobre el calentamiento global. Teniendo en cuenta el incremento aproximado en la temperatura en los últimos 30 años, de entre 1 y 2 °C por encima de los niveles históricos, si no existieran los bosques, este rango se hubiera duplicado. 

Alta tasa de mortalidad 

Duque asegura que algunos estudios han reportado que las especies viejas se están viendo fuertemente afectadas, pues su tasa de mortalidad está aumentando por efecto de las sequías prolongadas, atribuidas en buena medida al cambio climático. Sin embargo, en Colombia, buena parte de este tipo de bosques maduros están siendo talados. “Un típico ejemplo es Chocó, donde difícilmente se encuentran árboles grandes, ya que son los que más madera contienen y los únicos que producen una mínima rentabilidad a los pobladores locales, debido a los bajos precios del mercado”, señala.

En suma, al convertir grandes extensiones de bosques naturales en pastos, como ocurre actualmente en Colombia, donde la tasa de deforestación ronda las 200.000 hectáreas anuales, se están liberando altas cantidades de CO2 a la atmósfera, cuya mayor proporción está almacenada en los árboles más grandes. Sin embargo, no solo se libera el carbono acumulado, sino que, como se demuestra en este estudio, se disminuye ostensiblemente la capacidad de captura y regulación, lo cual aumenta la posibilidad de eventos catastróficos cíclicos asociados con el cambio climático.

(Por: Giovanni Clavijo Figueroa, Unimedios
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