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Medio Ambiente

A tiempo para evitar salinización de los suelos del Valle

Un análisis de la calidad físico-química de los terrenos y las aguas de cultivos de caña hecho por investigadores de la UN en Palmira advierte que, si no se eliminan las sales que trae consigo el agua de riego, en veinte años un 40% de los suelos podría perder su productividad actual.

, 25.05.2013

Foto: archivo particular

En la agricultura de riego, una de las principales causas de degradación de los suelos es la salinización. Esta afecta la sostenibilidad de los cultivos, pues impide el crecimiento normal de las plantas y, por ende, la productividad de las siembras.

La problemática tiene una gran relevancia económica, social y ambiental, sobre todo si se tienen en cuenta los costos para volver a desarrollar agricultura de riego, el alto consumo de recursos hídricos (cada vez más escasos) y el tiempo requerido para producir de nuevo.

Édgar Madero, director del Grupo de Investigación en Indicadores Sencillos de Degradación de Suelos de la Universidad Nacional de Colombia en Palmira, asegura: “Es importante evaluar de manera adecuada y precisa este fenómeno, a fin de seleccionar, desarrollar y aplicar medidas eficientes de prevención, control o reversión, según el caso”.

En un estudio que desarrolló con el apoyo de Jorge Armando Ramírez, estudiante de la Maestría en Ciencias Agrarias, calculó la salinidad de un área de cultivos de caña de azúcar en el Valle del Cauca. Aunque actualmente la situación no es crítica, la predicción causa alarma. 

Indicios de salinidad 

Los investigadores muestrearon cien suelos y aguas de riego entre los municipios de Zarzal y El Cerrito, en el norte del Valle. Allí recolectaron muestras de cuatro profundidades: de 0 a 20 cm, de 20 a 40 cm, de 40 a 60 cm y de 60 a 80 cm.

“Para hacer la evaluación, medimos variables como pH, conductividad eléctrica, calcio (Ca2+), magnesio (Mg2+), potasio (K+), sodio (Na+) y bicarbonatos, entre otras. Asimismo, obtuvimos información sobre la permeabilidad de los terrenos y los niveles freáticos (en donde se encuentran las aguas subterráneas), a través de pruebas de infiltración en campo y estudios previos”, precisa Ramírez.

Los análisis, efectuados en los laboratorios de la UN, indican que aún no hay problemas de salinidad. Sin embargo, sus aguas conservan iones de bicarbonato que ya dominan; un aspecto que, si bien no es alarmante hoy, puede ser peligroso en el futuro.

“Hay dos elementos que son benéficos: el calcio y el magnesio. Y dos que son nocivos: el sodio y el bicarbonato. Aunque no encontramos exceso de sales ni de sodio, sí hallamos una desviación de bicarbonato, lo que nos preocupa”, resalta el profesor Madero.

En ese sentido, la investigación reveló que, en cerca de un 20% a 25% de los suelos de la región, los bicarbonatos igualan o superan a los demás iones en los primeros cuarenta centímetros de profundidad.

Según los expertos, estos niveles pueden ser indicios de cambios en la estructura física del suelo y de una reducción de la eficiencia de los fertilizantes usados. 

Desequilibrio nocivo 

En un segundo estudio, usaron el modelo de simulación del destacado profesor Ildefonso Pla, de la Universidad de Cataluña (España), denominado salsodimar. Este es muy utilizado para predecir las necesidades de lavado de los terrenos, a fin de conocer qué puede pasarles en 25 años y formular así un plan de manejo.

“Si se continua con la rutina agrícola actual (aplicar el agua de riego sin una lámina de lavado y con la misma acción de las lluvias), en veinte años un 40% de los suelos podrían verse afectados seriamente por problemas de sodio”, afirma el docente.

Ese exceso perjudicaría los estados de desarrollo de las plantas (desde su germinación hasta su madurez plena). El efecto, por ende, sería cultivos poco rentables y suelos cada vez menos fértiles y más contaminados.

Vanesa Burbano y Sebastián Pinzón, estudiantes de Ingeniería Agrícola, aseguran que los problemas de salinización son, generalmente, consecuencia de la acumulación de sales en zonas y profundidades en donde el régimen de humedad de la superficie se caracteriza por fuertes pérdidas de agua (mediante evaporación y transpiración), así como por el reducido drenaje de las sales que estaban disueltas en ella.

El profesor Madero explica: “Si el ión de bicarbonato continúa subiendo, el calcio y el magnesio bajarán y el sodio se disparará. Así, se llegará a un punto en el cual no se podrán lavar las sales que llegan con las lluvias. Por tanto, el ciclo biológico del agua se suspenderá”. 

Mejorar los sistemas de riego 

Ante esta situación, los investigadores les solicitan a los azucareros que utilicen en los cultivos láminas de lavado –para garantizar niveles de sodio normales– y que continúen monitoreando los niveles freáticos.

“Es necesario que los productores tomen conciencia sobre la química del agua de riego y que, en algunos casos, pasen a usar un sistema de riego más eficiente”, advierte el profesor Madero, que contó con el apoyo del profesor Raúl Zapata de la UN en Medellín.

En ese sentido, los expertos recomiendan utilizar riegos más controlados, que permitan humedecer el terreno usando una menor cantidad de agua y aplicando una pequeña fracción de lavado, para así disminuir los niveles actuales de salinidad.

“La segunda sugerencia es continuar controlando de modo estricto los niveles freáticos, para asegurar el drenaje de las sales y evitar su acumulación en los suelos”, concluye el profesor Madero.

(Por: Jeinst Campo Rivera, Unimedios
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